Вселенные сна и яви. Часть 2

Повесть / Фантастика, Фэнтези, Эротика
Со времени потери уникальной способности прошло пять лет, и главный герой уже не верит в то, что его сон когда-то был реальностью. Но события разворачиваются так, что об уникальном мире, созданным волей воображения, приходится вспомнить.

«Бог на красные кнопки жмёт –  

Пламя райские кущи жнёт.  

Бог на пульте включил реле –  

Больше рая нет на Земле»  

 

Вадим Шефнер. Лилит.  

 

 

 

Успешно отодрав от стены кусок обоев, Мурзик удовлетворённо улёгся на привычное место под сушилкой и принялся лениво размышлять о смысле жизни, своём особом статусе в семье, нелёгком жребии, выпавшем на его долю, а также о том, почему вместо молока ему налили сегодня кефир. Не то, чтобы он был против предложенного ему кисломолочного продукта, но неожиданные и заранее не согласованные изменения в меню всегда вызывали у него недовольство. «Ну, когда, наконец, она запомнит, что утром, прежде чем кормить, меня нужно гладить? Вот хозяин никогда не забывает этого сделать! Женщины! Что с них возьмёшь? И когда уже этот несносный мальчишка начнёт делать то, для чего он здесь появился? Никакого понимания и ответственности! Да и у неё тоже! Вот зачем, спрашивается, я здесь торчу уже пятый год?.. »: думал он, положив голову на лапы, растянувшись во весь рост, отдыхая от непрерывной погони за разного рода фантиками, бантиками и всякими прочими дразнилками.  

А тем временем, «несносный мальчишка», не оправдывающий пока кошачьих надежд, мирно посапывал в своей кроватке по причине обязательного для его возраста тихого часа. Говорят, дети видят окружающий мир совсем не так, как взрослые, и если бы кому-нибудь удалось увидеть детский сон, то, скорее всего, он ничего бы в нём не понял, и, возможно, именно поэтому никто и не пытался этого сделать. А, значит, и рассказать читателю, что видел во сне пятилетний малыш, не представляется возможным. Известно лишь, что весь тихий час с лица ребёнка не сходила лёгкая улыбка, говорящая о полной безмятежности, отсутствии кошмаров и всяких прочих неприятностей.  

Алексей не спеша двигался привычным маршрутом от магазина к дому. С момента последних событий прошло пять лет, добавивших в копилку жизненного опыта ипотеку, автокредит и панический страх любых жизненных перемен, которые могут поставить под сомнение регулярность выплат по долговым обязательствам. Слегка обозначившееся брюшко говорило об оставленных в прошлом регулярных посещениях тренажёрного зала, что, с учётом пополнения в семье, не было удивительным. Необходимость ежемесячных весьма значительных платежей делала острейшим вопрос карьеры, и молодой человек в этом вопросе вполне преуспел, отправив на повышение свою очаровательную начальницу и успешно заняв её место. Она по-прежнему являлась его руководителем, но теперь занимала пост коммерческого директора, а сам Алексей стал начальником Департамента продаж со всеми вытекающими из этой должности высокими окладами, бонусами, премиями, нервными срывами и задержками допоздна на рабочем месте. Таким образом, вопрос финансового обеспечения семейства был решён, что позволило его красавице-супруге спокойно заниматься домашним хозяйством, не опасаясь денежной нехватки, а коту – не беспокоиться о полноте его мисок.  

Беременность, роды и ухаживание за новорожденным, как правило, оставляют на внешности женщины не самый благоприятный отпечаток, однако Лену эта неприятная жизненная реальность обошла стороной. Наоборот, сквозь внешнюю весьма привлекательную оболочку светилась такая яркая внутренняя красота, какая бывает только у счастливых в замужестве любящих матерей, отдающих всю себя без остатка семье, и сполна получающих обратно. Уход за ребёнком, в отличие от многих молодых мам, стоически несущих это тяжкое бремя, Лена воспринимала как увлекательную игру. Ей нравилось успевать накормить малыша, переодеть его, погулять с ним, почитать ему детскую книжку, а также с полной серьёзностью выслушать детские вопросы и разумно, в удобной для него форме, ответить на них. И при всём том, что заботы о сыне отнимали львиную долю её времени, не были оставлены без внимания ни супруг, ни кот, ни она сама. Семейство отвечало ей тем же: муж дарил восхищённое внимание и свою любовь, кот – оборванные занавески, обои, разодранный диван и уткнувшуюся в ладонь тёплую мордочку с ласковым урчанием, а с ребёнком они и вовсе понимали друг друга практически без слов.  

Вот так и случилось, что однажды, пытаясь достать из микроволновки тарелку, одновременно включая нужный канал в телевизоре, Лена смахнула со стола кружку, и тотчас услышала в своей голове голос сына, игравшего в другой комнате: «Осторожно! »  

– Мяу! – моментально откликнулся кот, вскочив на спинку дивана, эхом продублировав в голове хозяйки: «Ну, наконец-то! » «Что случилось? »: одновременно с хлопнувшей дверью раздалась в разуме третья реплика вошедшего в квартиру супруга, и это было уже перебором. Девушка села на диван, обхватила руками и несколько раз потрясла ими голову, словно стараясь вытрясти оттуда «лишнюю» деталь.  

– Что за шум, а драки нет? Ты что-то разбила? – нормальным на этот раз голосом спросил у супруги Алексей и, увидев её слегка ошеломлённой, участливо продолжил:  

– Ты чего?  

– А?.. Ты?.. Ты что-то сейчас спросил? – подняла Лена на супруга ошарашенный взгляд.  

– Конечно, спросил! Ты в порядке? Вот, что я спросил!  

– Только это? А ещё чуть раньше?  

– Больше ничего! Да что с тобой такое?  

– Ничего,.. ничего,.. просто,.. показалось кое-что,.. – так и не сумев объяснить свои ощущения, ответила девушка, и на этом инцидент был исчерпан.  

 

***  

 

– В чём дело?  

– У него проявились способности!  

– Что?! А у неё? Она по-прежнему ничего не помнит?  

– И у неё тоже! Но она пока всё также ничего не помнит!  

– Хорошо! Это то, что нам нужно!  

 

***  

 

Роберт Вильямс устало брёл по длинному мраморному коридору внешне незаметного серого здания, почти до самой крыши закрытого густой растительностью. Зайдя в свой кабинет и устало плюхнувшись в кресло, он включил компьютер, подождал, пока произойдёт загрузка, открыл специальный бланк и забарабанил пальцами по клавиатуре, стараясь поскорее завершить отчёт о важной поездке, чтобы, закончив, смыться из офиса, пока не попался на глаза руководству. Однако в тот момент, когда цель была почти достигнута и до заветной свободы оставалась какая-то пара минут, дверь отворилась, и прелестнейшее создание в мини-юбке, бросив с порога:  

– Роб, тебя срочно к шефу с отчётом! И поторопись, Бульдог сегодня не в духе! – также быстро её захлопнуло. «Вот, надо же, невезуха! Все планы к чертям собачьим! »: слегка стукнув с досады рукой по столу и откинувшись на спинку кресла, подумал Роберт.  

И для досады имелись реальные основания. Поездка, результатом которой принятие нового закона «О повышении медицинских стандартов» должно было пройти как по маслу, оказалась совсем не такой удачной, как он обещал накануне руководству, и ход голосования по всё же принятому законопроекту заставил понервничать заинтересованных лиц.  

Доделав отчёт, Роберт нехотя вылез из-за стола, закрыл свой кабинет и, зная, что нахлобучки ему не избежать, смирившись с неизбежным, направился к двери босса, вселявшей в сотрудников не то, чтобы ужас, скорее, какой-то благоговейный трепет. Собственно, некоторое пиететное отношение вызывала, конечно же, не дверь, а знание того, что прямо за ней находится кабинет руководителя организации, не подчиняющегося начальству головной структуры, а может быть, даже, по своему положению стоящего несколько выше. Однако точного ответа на этот вопрос не смог бы дать никто, поскольку работа ведомства была окружена такой тайной, что только служащие достаточно высокого ранга понимали, чем они занимаются на самом деле, а все прочие лишь выполняли персональные задания, не зная того, над чем трудятся коллеги.  

Мистер Вильямс, вызванный к руководству для доклада, занимал промежуточное положение между двумя упомянутыми категориями сотрудников. Он имел некоторое представление о целях и функциях подразделения, в котором служил, но к рангу высокопоставленных чиновников не принадлежал, поскольку не оправдывал пока возложенных на него надежд. Восемь лет назад, предложив уникальный проект и сумев убедить руководство в его осуществимости, он достаточно высоко поднялся по карьерной лестнице, возглавив новый отдел со странными задачами. Настолько странными, что кое-кто из начальства до сих пор считал затею авантюрой и пустой тратой времени, и всё же не препятствовал развитию, поскольку самые первые результаты работы были весьма впечатляющими. Однако после успехов на старте, подаривших автору проекта радужные надежды, в дальнейшем не было реализовано ни одной более или менее важной идеи, что привело к предложению прекратить финансирование. Полученное Робертом задание, по сути, являлось последней проверкой, и поскольку выполнено оно было отнюдь не блестяще, для волнений и опасений в необходимости поиска новой работы имелись все основания.  

Стукнув в дверь и, не дожидаясь ответа, Роберт вошёл и со словами:  

– Добрый вечер, сэр! Вы хотели меня видеть? – присел в сразу же предложенное ему кресло.  

Мистер Кристи – руководитель вызванного на доклад сотрудника, – получил своё прозвище не только за внешнее сходство с породой бойцовских собак, но, скорее, за ту хватку, с которой он умел взяться за невыполнимое задание и не отпускать его до тех пор, пока не будет получен приемлемый результат. Иногда это даже служило ему плохую службу, особенно в ситуациях, когда из-за слишком высоких затрат его таинственное руководство требовало отказаться от поставленной задачи, однако Бульдог, не считаясь с издержками, тем не менее, выполнял её до конца. И всё же его по-настоящему ценной чертой, как он считал сам, являлась способность находить талантливых подчинённых в самых неожиданных местах и, поручив какое-то дело, давать возможность проявить самостоятельность, защищая выбранного им исполнителя даже в самых, казалось бы, провальных ситуациях и только в крайнем случае вмешиваясь в работу. Именно такой момент сейчас и возник, поэтому, указав приглашённому сотруднику на кресло, мистер Кристи недовольно спросил:  

– Роберт, ты знаешь, что от биржи труда тебя сейчас отделяет только моё знаменитое упрямство?  

– Да, сэр, знаю! И рассчитываю, что вы позволите мне всё объяснить!  

– И даже не позволю, а потребую, чёрт тебя дери! Когда начальство решит сплясать на моих костях, мне будет нужно прикрыть чем-то свою задницу, даже если от тебя к тому времени останутся только рожки да ножки! Ну, так что ты мне скажешь по поводу обещанного тобой беспроблемного голосования? Мы чуть не провалили дело!  

– Но ведь закон приняли!  

– Закон-то приняли, только я думаю, это вовсе не твоя заслуга. Аналитическая группа и так предсказывала победу с перевесом в три голоса. Именно с таким итогом голосование и завершилось, поэтому я даже сам не совсем понимаю, что мне мешает выставить тебя за дверь прямо сейчас. Так в чём, в конце концов, дело? Что там у тебя происходит?  

Роберт помолчал некоторое время и нехотя произнёс:  

– Ничего хорошего, сэр. Мне до сих пор не удалось возглавить это сообщество.  

– Как так? Ты же мне говорил, что у тебя всё получилось!  

– Формально, да! Но той власти, которая была у прежнего лидера и Императрицы, у меня нет. Мне не удаётся подчинить их, поэтому по нужному заданию работало всего несколько человек. Это не самые сильные менталисты, потому и итог такой неубедительный.  

Мистер Кристи медленно обошёл вокруг стола и, присев в кресло, задумчиво ответил:  

– Вот что, дорогой друг! Когда я слышу от подчинённого фразу «мне не удаётся», я сразу начинаю подозревать его в недостаточной настойчивости или в некомпетентности, или и в том, и в другом. А это автоматически означает, что место, занятое им, ему не подходит. И, между прочим, за весь наш короткий разговор, я уже в третий раз заявляю об этом. Тебе не кажется, что я слишком добр? Ты же говорил мне, что у тебя есть сильная помощница?  

– Есть, но с ней всё ещё сложнее. Её никак не удаётся замотивировать.  

– Давай примем её в штат! Высокая должность с большим окладом ей подойдёт? Почему ты до сих пор не взял её к себе в отдел?  

– Нет-нет, здесь это так не сработает! Я не могу взять её к себе в отдел, и в деньгах она не нуждается! На неё вообще невозможно воздействовать стандартными методами, поскольку её нет в привычном для нас мире. У неё нет тела. Прежний лидер убил её пять лет тому назад, и теперь она существует только там, в Ночном царстве, как они сами называют это место.  

Возникла довольно продолжительная пауза, в течение которой хозяин кабинета пытался осмыслить то, что услышал. Через некоторое время он задумчиво проговорил:  

– Так. Ещё пару минут такого разговора, и я добровольно сдамся в психушку. Знаешь, я пока не чувствую, что на меня пора надевать смирительную рубашку, так что, либо ты мне сейчас всё объяснишь, либо можешь сразу же забирать свои вещи и мотать отсюда. У неё нет тела и теперь она существует только в Ночном мире?! Что это значит, чёрт тебя дери?! Она призрак, что ли? Может, нам сюда Билла Мюррея с компанией пригласить?  

– Не стоит. Он не справится. Это всё сказки. Призрака невозможно отловить киношным способом. Его вообще никак нельзя отловить, его можно только убедить,.. или обмануть. О’ кей, сэр! Я вам всё поясню! Дайте мне пару минут собраться с мыслями.  

– Ровно пара минут! Секундой больше, и можешь выметаться отсюда, даже не начиная!  

Через полторы минуты докладчик, вздохнув, заговорил:  

– Сэр, я вынужден буду начать издалека, в этом случае, когда я подойду к сути, вам сразу станет ясно, с какими проблемами я сталкиваюсь. Хотя, откровенно говоря, я всё это подробно расписывал ещё восемь лет назад, добиваясь создания отдела, и мне казалось, что в тот момент вы меня понимали, иначе не стали бы поддерживать проект! Но я согласен: трудно удержать в памяти нечто необычное, с чем не сталкиваешься на практике постоянно. Поэтому я вкратце обрисую всё заново.  

Мистер Кристи имел достаточно выдержки, чтобы не ответить на выпад в его сторону, а рассказчик, тем временем, продолжал:  

– Никого из нас не удивляет способность человека мысленно визуализировать свои идеи. Это очень просто и это может каждый. Мы справедливо считаем странными чьи-то заявления о неспособности создавать мысленные образы. Но когда кто-то из нас говорит, что может увидеть не только свою, но и чужую мысль, то тут мы впадаем в другую крайность: мы этому не верим, потому что с нашей точки зрения этого не может быть. А между тем, удивляться тут нечему, потому что так может каждый из нас. Как часто, стоя, к примеру, в очереди в кассе, вы, вдруг понимали, что вам в спину направлен чей-то взгляд и, обернувшись, видели своего знакомого, или просто смотрящего на вас человека? Как часто, пытаясь понять запутанные объяснения собеседника, в разуме неожиданно появлялась картинка, сразу проясняющая суть? С любым из нас такое не раз бывало! Поэтому уникальным является не тот, кто способен увидеть чужую мысль, а тот, кто осознаёт своё умение. И когда две таких вот личности находят друг друга, начинается самое интересное. Сначала они просто балуются, мысленно изобретая всякие разные формы и демонстрируя их друг другу, но затем их посещает идея создать что-то вместе, и таким образом может появиться целый мир, похожий на наш или совершенно иной.  

– Существующий только в их воображении?  

– Да, но в воображении совместном, вот, что здесь важно! Однако я продолжу! Если подобных творцов собирается достаточно много, то они способны создать уникальную вселенную со своими правилами и законами. Они даже могут получать из неё ощущения и иногда достаточно сильные! Во всяком случае, и боль и удовольствие в таких вот вымышленных мирах, как правило, присутствуют, и своим реализмом ничуть не уступают нашей физической вселенной. Так обстоят дела и для них самих, и для любого, кто сумеет туда попасть.  

– Но нам-то какой прок со всего этого, кроме, разве что, удовлетворения праздного любопытства? Я согласен с тем, что это всё очень интересно, но какая здесь практическая польза для нас?  

– Отдел, который я пока что возглавляю, создавался с целью влияния на массовое сознание населения, формирования у него заданных идей, а также для выявления отклонений от принятой программы развития, для устранения мнений, ведущих ко всяким революциям и прочим бунтам. И тут дело в том, что человек, способный на подобное творчество, обладает очень сильными ментальными способностями и запросто может повлиять на чей-нибудь ход мыслей, или даже зеркально его поменять. Понимаете,.. когда такой вот менталист создаёт для другого образ, то второй участник знает, что не он его автор. А вот если образ делается видимым для человека, не осознающего способности, то он считает переданную ему идею своей и в соответствии с ней поступает дальше. Однако в том случае, когда требуется изменение сознания множества людей, никакой отдельно взятый индивидуум с этой задачей не справится. Во всяком случае, на данный момент мне такие неизвестны, хотя…  

– Что?  

– Да,.. есть в том мире одно пророчество,.. впрочем,.. ладно, не буду отвлекаться… Так вот, для работы с группами больше тысячи человек, людей мысли тоже должно быть много. Не меньше десятка. А где их столько взять, если они разбросаны по всему миру и отнюдь не спешат демонстрировать своё умение направо и налево? Нам ведь таких нужен не десяток и не два, нам их нужны сотни! Так что обнаружение этого странного ночного сообщества было для нас просто подарком! Именно там можно найти их в достаточном количестве! Именно там с ними можно работать!  

– Так в чём проблема?  

– Проблема в том, что их очень трудно контролировать. Почти невозможно заставить их что-либо сделать банальным принуждением.  

– Почему?  

– Потому что мысль не подчиняется приказу извне. Вы можете приказать человеку, к примеру, не подходить к слону, это опасно. И он послушается. Но что произойдёт, если вы прикажете ему не думать о слоне?  

– Он будет думать о слоне!  

– Именно! Вы можете побоями, пытками или шантажом заставить человека вслух признать Квазимодо прелестнейшим созданием, но что, на самом деле он будет думать?  

– Хорошо, я тебя понял, продолжай!  

– В общем, простой приказ не сработает. Обычное внушение тоже, потому что они ему почти не поддаются. Можно попросить, можно убедить, можно обмануть, но результат будет только в том случае, если человек мысли примет нужное решение сам, и всё это значительно усложняет дело. Они ведь и обман распознают быстрее всех прочих, почти сразу.  

– Каким образом?  

– Ведь они понимают мысль, а тот, кто будет им лгать, обязательно подумает об этом, тут его и разоблачат.  

– Хм! Тогда как же тебе удалось стать их лидером, пусть даже только формально?  

– Ну, начнём с того, что кое-какими способностями обладаю и я сам. Но главное – до сих пор я не пытался их обманывать. Я играю в их игры, и это не противоречит созданным ими правилам. Но для того, чтобы использовать их в своих целях, я должен, либо убедить их в необходимости сотрудничать, либо обмануть, но в таком случае обман должен быть очень тонким. И тут я перехожу к тому, почему результат поездки оказался хуже ожидаемого. Мне трудно водить их за нос или убеждать, потому что я сам не совсем понимаю, для чего нужен закон, на голосование по которому они должны были повлиять. Что это за странное название – «О повышении медицинских стандартов»? Ощущение такое, будто под ним скрывается какая-то тайная суть. Я, конечно, пытался разобраться, изучив сам проект, но это просто невероятно, каким запутанным языком он написан. Кто-то словно специально так перегрузил текст юридическими и медицинскими понятиями, чтобы выяснить, как действует закон, было запредельно трудно. Начинаю прояснять термины, но, оказывается, глоссарий закрыт для служебного пользования, и у меня нет доступа, а в тех словарях, что открыты, нужных дефиниций нет, ведь эти термины новые! Получить же информацию в другом месте не позволяет тотальная секретность. Мне негде узнать правду. Только я задам вопрос, как тут же получаю встречный: «С какой целью интересуетесь? » и далее идёт: «Закрытая информация! ». Сэр, может, вы всё-таки расскажете мне всё как есть?  

Возникла небольшая пауза, в течение которой мистер Кристи со скрупулёзностью гравёра затачивал карандаш. Затем, не поднимая головы и не отвечая на просьбу собеседника, он спросил:  

– Тебя ведь обучали специальной технике нейро-лингвистического программирования, неужели и она бесполезна?  

– Совершенно бесполезна! И даже вредна! Я пробовал её применять, но её распознали, и я чуть было не настроил против себя нужного мне человека. Так мне рассчитывать на вашу помощь или нет?  

Хозяин кабинета отложил заточенный как острая игла карандаш в сторону и начал:  

– Хорошо! Я открою тебе кое-какие детали и даже не буду напоминать об ответственности за разглашение. Мы люди взрослые, поэтому обойдёмся без предупреждений. А теперь скажи мне, что бы ты предпочёл: полную свободу в обществе с регулярно возникающими войнами, революциями и всякими прочими бунтами, или некоторые ограничения для граждан, но с гарантией отсутствия названных катаклизмов?  

– Хм, сэр! Это уже слегка устаревшая банальная дилемма, и я не уверен, что третьего тут не дано, поэтому и ответить в рамках простого «да» или «нет» я не смогу.  

– Так, значит, ты не разделяешь принятой в нашем ведомстве концепции развития общества?  

Роберт мгновенно насторожился. Будучи достаточно сильным менталистом, он не мог не почувствовать, как настроение его шефа поменялось с ворчливо-доброжелательного на подозрительно-настороженное. Поэтому в ответ на вопрос тут же последовало уклончивое:  

– Как вам сказать, сэр! Конечно, учитывая, в какой хаос ввергает общество любая война, я бы предпочёл некоторые ограничения свободы, но тут очень важно соблюсти меру, а то ведь гайки можно так закрутить, что именно это и станет причиной бунта.  

– Хорошо! – на этот раз удовлетворённо отметил мистер Кристи. – Тогда слушай дальше. Я думаю, ты прекрасно знаешь: все волнения в обществе идут от людей с повышенной природной активностью и для того, чтобы её снизить, психиатрическими клиниками многих стран разработаны различные средства. Однако у них у всех есть побочный эффект – они снижают активность настолько, что человек превращается чуть ли не в растение. Во всяком случае, продуктивность снижается чересчур сильно. Новый разработанный в одной из немецких клиник препарат, только что прошедший испытания, вроде бы лишён этого недостатка. Он тоже в некоторой степени подавляет волю, но не так сильно, как его аналоги, и он делает человека более внушаемым. Но тут есть ещё одна сложность: очень трудно на раннем этапе выявить в обществе бунтарскую личность, а когда она сама себя проявляет, зачастую бывает уже поздно. Новое, так сказать, лекарство, почти не имеет побочных эффектов и противопоказаний, его можно принимать всем, примерно с десятилетнего возраста. Дети будут продолжать играть, но чуть менее резво, чем раньше, взрослые будут работать, но производительность слегка снизится, будут заниматься спортом, но результаты немного упадут, писать книги, картины, стихи, сочинять музыку, но в книгах не будут затрагиваться острые вопросы, пропадут бунтарские песни и стихи. А взамен мы навсегда забудем об атаках террористов и баррикадах на улицах, исчезнет нависшая дамокловым мечом угроза глобальной ядерной катастрофы. Не правда ли, блестящие перспективы при совсем незначительных жертвах? И никаких, как ты выразился, закручиваний гаек!  

Мистер Вильямс не ответил, но хозяин кабинета ответа пока и не ждал. Он сделал глоток воды из стакана и продолжил:  

– Закон, голосование по которому ты должен был обеспечить, не имеет прямого отношения к медицине. По этому закону все практикующие врачи, клиники и государственные медицинские учреждения будут обязаны пройти новое лицензирование, и получить разрешение работать дальше можно будет, только заключив договор с местной психиатрической клиникой, которая будет поставлять им этот препарат, и любой врач будет обязан прописать его вместе с нужным лекарством всякому обратившемуся за медицинской помощью. На данный момент мы тестируем принятие закона пока только в одной стране, и дело продвигается с большим трудом. Он со скрипом прошёл нижнюю палату парламента, но голосование в верхней палате при таких затруднениях вряд ли будет успешным. Теперь ты владеешь всей информацией, поэтому ступай и подготовься как следует. А я пока приму весь гнев руководства на себя. Ты, кажется, хотел отдохнуть пару дней? Что ж, я даю тебе два выходных. И только попробуй мне потом заявить, что у тебя было мало информации! Если закон провалится на самом важном голосовании, не сносить тебе головы и, вероятно, в самом прямом смысле! Ступай!  

Состояние служащего, вышедшего из неприметного серого здания, иначе, как шоком было не назвать. Мысли, вихрем кружащиеся у него в голове, настолько заполнили сознание, что он проделал довольно длинный путь, прежде чем обнаружил движение в направлении, ведущим в сторону от парковки. Спохватившись, он развернулся и, добравшись до своего автомобиля, сел в кресло и опустил голову на руль. «Ах, ты, мать твою! Это ж в какую хрень я влез? Ни дать, ни взять, глобальный заговор! Вот тебе и «служить и защищать! » Это, значит, на примере пока одной страны из человечества пытаются сделать стадо послушных баранов? О таких «пряниках» карьеры при поступлении на службу мне не говорили! И куда ж мы так пританцуем? К Оруэлловской демократии? Герр Hitler отдыхает! Ай, да Бульдог! Видимо, не случайно говорят, что официальному руководству он не подчиняется, – то, что он мне обрисовал, под задачи Интерпола никак не подпадает! Кто же его начальник на самом деле? Кто может ставить задачи такого вселенского масштаба? Интересно, и под каким же соусом они эту пилюлю втюхивать будут? Впрочем, какая разница? Придумают! Что-нибудь для усиления иммунитета, скажут! Или вакцина от болезни какой-нибудь! Они ведь и пандемию объявят, долго ли? Чёрт, а что же мне-то делать теперь? Проголосовать за такую хреновину мне никогда в жизни никого не убедить! Остаётся только обман! Впрочем,.. повлиять-то нужно всего на пару сотен человек, тут я и один смог бы справиться, вот только,.. М-да,.. ладно, а сам-то я готов на такое? А, может, наоборот, нужно этому помешать?.. »  

Продолжая перебирать в голове невесёлые мысли, Роберт завёл автомобиль, плавно выехал с парковки и вырулил на один из широких проспектов большого города…  

А в это время в кабинете мистера Кристи раздался телефонный звонок. Сняв трубку, мужчина помрачнел и некоторое время молчал, обдумывая услышанное. Затем он спросил:  

– Вы нашли исполнителей альтернативного варианта? – и, получив утвердительный ответ, короткой, как приговор, фразой, оборвал диалог:  

– Хорошо, тогда действуйте! О первых результатах жду доклад уже сегодня вечером!  

Спустя десять минут после разговора, светло-серый БМВ, двигаясь по широкому городскому проспекту, дождавшись зелёного сигнала светофора, плавно тронулся и начал набирать скорость, однако вылетевший слева грузовик, по-видимому пытавшийся успеть на разрешающий сигнал, со всего маху врезался в дверь водителя, не оставляя тому ни малейшего шанса на выживание.  

 

***  

 

Как же всё-таки здорово, после тягучих монотонных будней, устав от опостылевших за день физиономий коллег и начальства, проторчав после работы пару часов в пробке, окунуться в совершенно иной мир воплощения фантазий и тайных желаний, мир роскоши и красоты, мир изысканного остроумия, изящного рифмотворчества и утончённой музыкальности! И неважно, кто кем является в обычной жизни – парковщиком на стоянке или трейдером с Уолл-стрит, здесь, в этом волшебном мире можно быть кем угодно – лордом, сказочным героем, королевским отпрыском, огнедышащим драконом или Белоснежкой, – свобода творчества ограничена лишь возможностями воображения. И кто бы и что ни говорил о необходимости смотреть в лицо реальности и нежелательности ухода от проблем в мир грёз и несбыточных мечтаний, согласимся, что жизнь становится намного скучнее без богатой фантазии, а, порой, и вовсе теряет всякий смысл. Да и повседневные жизненные трудности и воспринимаются и решаются гораздо проще, когда человек может посмотреть на них как бы со стороны, с высоты придуманных им уникальных заоблачных вселенных и миров, а не сидит, ничего не предпринимая, как в клетке обложенный проблемами со всех сторон, с созданной самим же идеей «выхода нет, я пропал! ».  

Мир, о котором незадачливый сотрудник совсем недавно рассказывал своему руководителю, тем временем, готовился к очередному празднику. Для устройства торжества здесь не было принято искать повод, поскольку вся жизнь обитателей этого уникального общества была сплошным развлечением, и удивление вызывало не очередное веселье, а его отсутствие, если такое всё-таки возникало. Игры и зрелища, конкурсы и состязания, битвы и танцы: как всегда всё это было на самом высшем уровне, – блистало остроумием и завораживало красотой и пышностью.  

На этот раз главной изюминкой шоу стали состязания танцевальных стилей с основным упором на латиноамериканские виды. Самба, сальса, румба, бачата и пасадобль зажигательным фейерверком сменяли друг друга в круговороте пар на танцполе. Длинные стройные обнажённые ноги красавиц отточенными движениями вычерчивали замысловатые линии обязательных фигур. Драматизм и интрига парных выступлений плавно переходили в раскованность, экспрессию и свободу солисток. Романтичность бачаты перетекала во флирт, кокетство и соблазнение ча-ча-ча и завершалось всё интимностью меренге. Но главной вишенкой в торте была, конечно же, несравненная сальса.  

Смешение многих латиноамериканских стилей, положенных в основу этого танца, в исполнении выдающихся мастеров действительно превращает его в «Великолепный соус» по выражению знаменитого Тито Пуэнте, и солистка, украсившая своим выступлением финал, мастерски доказывала справедливость восхищённого возгласа легендарного виртуоза. Блистательна, полувоздушна, словно знаменитая прима, она скользила над танцполом в точном соответствии с образом, увековеченным великим поэтом: «то стан совьёт, то разовьёт, и быстрой ножкой ножку бьёт».  

Завершив выступление и сорвав бурные овации, она устало плюхнулась в роскошное кресло напротив одного из восхищённых зрителей, сходу задав тому вопрос:  

– Что так рано? Разве у тебя нет дневных дел?  

– Так я…  

– Теперь, как и я?..  

– В точку!  

– Что?! Ты серьёзно?!  

– Серьёзней не бывает!  

– Хм!.. То-то я неладное чувствую!.. И когда?  

– Совсем недавно. Несколько часов назад. Какой-то придурок на грузовике на полной скорости въехал прямо в мою дверь.  

– Надо же! Вот ведь не повезло…  

– Ну, что ты! О невезении тут не может быть и речи. Они убили меня!  

– Даже так? Ну, и как ты?  

– Да, как тебе сказать?.. Непривычно, конечно,.. без тела-то… Трудновато сразу осознать, что у меня теперь ничего нет: ни родни, ни друзей, ни имущества... Всё, что было моим, мне теперь не принадлежит. Ведь потерял-то всего лишь тело – маленькую часть того, чем владел, а лишился всего! Абсолютно всего! И теперь даже имени нет! Неприятное состояние! Очень неприятное! Чёрт, они сломали мне все планы на выходные, а эта свинья за рулём даже не пыталась нажать на тормоз! Отвратительное зрелище: на перекрёстке стоит искорёженная машина, из смятого салона на асфальт стекает кровь, а вокруг собирается толпа зевак, снимающих это всё на телефоны! Моё бедное тело просто на кусочки разлетелось, его даже в гроб не уложить будет!  

– Я тебя понимаю: когда пьяный придурок недопитой бутылкой проломил мне череп, я была вне себя от ярости, пока не поняла, что он всего лишь орудие убийства. Но после того как разобралась, кто именно вложил в его голову идею… М-да,.. ладно уж,.. в общем, сперва очень неуютно, тут ты прав. Зато потом найдёшь массу преимуществ такого положения.  

– Надеюсь! Ты ведь нашла?  

– Нашла! И назад не собираюсь!  

– Да уж! Я вот думаю, а каково тем, кто не имеет наших способностей? Мы сумели создать свой мир, поэтому физическая смерть не является для нас невыносимым состоянием. Но как же должна быть ужасна носатая для тех, кто живёт одной лишь вселенной яви? Боюсь даже представить себе, что они чувствуют, умерев! Паника? Полное замешательство? А потом?  

– Да, поначалу паника и замешательство, потом возвращаются кое-какие способности. После этого они, как правило, лихорадочно мечутся в поиске нового тела, и обычно, в конце концов, его находят. Человечество переживает бэби-бум, возможностей начать всё сначала масса! Бац! И вот тебе очередной новорождённый член общества со стёртой памятью, а, значит, с чистой совестью и пустым бланком биографии. Но, когда он вырастет, спроси что-нибудь о его прошлой жизни, – он в ответ покрутит пальцем у виска!  

– Хм! За такие речи лет эдак пятьсот назад тебя сожгли бы на костре!  

– А ты как думал? Знаменитая ведьма Салема – моя прапрабабка!  

– Миссис Бишоп?  

– Нет-нет, Лори Кэбот! Я не имею в виду события XVII века. Бабушка жила двумя столетиями позже и была уважаемым членом общества. Она предсказывала будущее и помогала полиции в поиске пропавших. Но ещё задолго до неё за попытку утопить корабль королевы во время шторма мне довелось-таки отведать святого огня! Между прочим, за компанию с женой обвинителя!  

– Ты вызвала шторм, чтобы убить королеву?  

– Я проводила очищение прибрежных вод в Северном море, а королевский фрегат оказался не в то время и не в том месте.  

– Надо же! По твоей биографии можно историю колдовства изучать?  

– Возможно! Но в этом отношении я просто ягнёнок, в сравнении с нашей бывшей Императрицей! Ладно, нужно отвлечься от грустного… Повеселимся сегодня?  

– Вообще-то у меня очень важные новости, но,.. с другой стороны, ты права! Назревают события, требующие холодного расчёта и непредвзятости, поэтому, мне просто необходимо забыться.  

– Что ещё за события?  

– Потом! Пока забудь, думаю, несколько часов у нас в запасе есть. Мы вернёмся к этому чуть позже. Давай, развлечёмся…  

Кто бы и что ни говорил о безумных попытках в погоне за адреналином влезть без страховки на небоскрёб, поиграть со смертельно ядовитой змеёй и спуститься в карстовый разлом, согласимся, что сильнее сексуальных ощущений в этом мире ничего нет. Даже такие яркие чувства как страсть и ревность, подарившие миру множество великих произведений, геройских подвигов и прочих невероятных поступков, являются всего лишь отдалённым эхом плотских утех. И не следует думать, что без физической оболочки вся палитра пикантных удовольствий теряется, вовсе нет! Богатое воображение привносит существенное разнообразие в интимную жизнь, значительно усиливая наслаждения, а уж если мысль не привязана к телу, то, не ограниченная законами гравитации и обмена веществ, фантазия и вовсе срывается со всех тормозов.  

Уж кому-кому, а жителям ночного мира эта изюминка была известна лучше всех, поэтому не было ничего удивительного в смещении акцентов любого праздника и обычного отдыха в сторону секса. Длительное восприятие приятных ощущений практически без перерыва – дело совсем не сложное при отсутствии физиологических ограничений. Тело, созданное собственным воображением, имеет всю привычную нам красоту, и лишено тех недостатков, которые присущи повседневной бренной оболочке, однако позволяет почувствовать всю радость бытия ничуть не хуже грешной земной плоти – всё зависит от способностей создателя. Молодая пара нынешних лидеров ночного мира была весьма искушена в подобных пикантных нюансах: невероятно красивая и страстная девушка без устали двигалась в любовном ритме, плотно охватив каменной твёрдости мужское начало, издавая хорошо всем известные, усиливающие возбуждение стоны, доводя себя и партнёра до кульминации. Но едва любовники достигали высшей точки наслаждения, весь процесс без перерыва начинался заново. Плоть проникала в плоть, губы и языки ласкали интимные места, после очередной разрядки сливаясь в страстном поцелуе. Волны оргазма накатывали одна за другой, то отпуская, то вновь мощнейшим электрическим импульсом пробегая по всей нервной системе, миллиардом тончайших иголочек докатываясь до ноготков и кончиков волос. Реальное человеческое тело не смогло бы выдержать такие нагрузки, но в вымышленном мире возможно всё, барьером здесь является лишь воля самого автора – создателя уникальной вселенной.  

И всё же, как бы ни был велик соблазн получить разом все возможные ощущения, даже в виртуальном обществе приедаются и они, вынуждая ночных обитателей отвлечься и заняться какими-либо иными делами.  

А тем временем, на планете, мирно путешествующей по третьей орбите от светила класса жёлтый карлик в рукаве Ориона галактики Млечный путь, происходило нечто весьма любопытное:  

Усевшись в большое удобное кресло, молодая симпатичная девушка расслабилась, закрыла глаза и отключила от сознания тело. Мысленный поток, мгновенно преодолев некоторое расстояние, тотчас доставил её в нужное место. Однако осмотреться не получилось – наблюдаемая картинка, едва появившись, тут же исчезла, и, открыв глаза, девушка недоумённо уставилась на противоположную стену. Перебрав в разуме возможные причины неудачи, и не найдя подходящего объяснения, она повторила попытку, но вновь осталась ни с чем, раскрыв удивлённо глаза, рассматривая замысловатый узор на обоях. Безуспешно проделав то же самое с небольшими изменениями ещё несколько раз, она взяла со стола телефон и набрала номер:  

– Сэр, по вашему распоряжению делаю доклад о первых результатах.  

– Слушаю!  

– Осуществить контакт дома не удаётся. Причина пока неясна. Может быть, присутствует мощная блокировка, только, кто именно блокирует, непонятно. Если так, то достижение нужного результата в этом месте невозможно. Придётся находить персональный подход к каждому объекту, и на это потребуется чуть больше времени, чем предполагалось. Следующая попытка завтра, на рабочем месте главы семейства.  

– Мать вашу! – прозвучала красноречивая реплика на другом конце линии. – Что-то не внушает такой доклад оптимизм! Постарайтесь не разочаровать меня, юная леди! Не заставляйте меня пожалеть о принятом решении! Завтра вечером жду от вас что-нибудь более позитивное!  

– Конечно, сэр! Не сомневайтесь, результат будет!  

– Очень на это надеюсь! – угрожающе буркнул в ответ собеседник и отключился.  

 

***  

 

Утро следующего дня для Алексея началось с больших проблем на работе. Покупатель, благодаря которому компания регулярно выполняла планы по нескольким ключевым позициям, объявил о прекращении сотрудничества и переходе на закуп товаров у прямого конкурента. Выяснив причину столь резкого и далеко идущего шага, начальник Департамента продаж пришёл в ярость, поскольку все основания для разрыва отношений у клиента были. Поматерившись украдкой в монитор, он встал и нехотя направился доложить о случившемся своему руководству.  

– Привет! Заходи! Как дела? – вполне дружелюбно начала разговор Ирина Константиновна, из чего Алексей сделал вывод, что о проблеме она пока не знает.  

– Плохи дела! – решил он сразу «взять быка за рога». – Марков отказался с нами работать. Заказ на эту неделю аннулирован.  

– Цены? – после небольшой паузы спросила хозяйка кабинета.  

– Нет!  

– А что? Бонусы? Реклама? Отсрочка платежа? Доставка? Давай, не тяни резину! Выкладывай всё!  

– Доставка! Они снова облажались. Уже в третий раз за этот месяц!  

– Снова опоздали? На сколько?  

– Если бы! Они не привезли товар совсем! К вечеру наша диспетчерская служба отзвонилась и с глубочайшими извинениями пообещала подвезти заказ рано утром следующего дня.  

– И?  

– И снова не привезли! Марков был вынужден отправить по домам несколько бригад, пока его снабжение ищет и заключает договор с новым поставщиком. Пятнадцать минут назад они сообщили мне, что поставщик найден.  

– М-да, и ведь он сдаёт два дома в этом месяце! А что логистика говорит? В чём дело на этот раз?  

– Они всё валят на айтишников. Какой-то очередной сбой!  

– Очень даже может быть! Новые программы всегда внедряются вот с такими фокусами.  

– Да хрен с ними, с фокусами! Нам-то что делать теперь? Ты же понимаешь, что все помидоры в Департамент продаж полетят! Типа: почему вовремя не увидели!..  

– А, действительно, почему?  

– Ты ещё спрашиваешь?! А кто у меня этого клиента неделю назад забрал?!.  

– Ладно, ладно! Я же тебе говорила: главный распорядился программу бонусов обсудить с клиентом и отладить лично мне.  

– Да, помню. Так что будем делать?  

– Ну, как что? Ехать к ним нужно. Договорись о встрече и побыстрее!  

Однако Алексей не торопился выполнить распоряжение, молча продолжая сидеть за начальственным столом.  

– Эй! Ты заснул, что ли? – недовольно повысила голос Ирина Константиновна. – Договориться о встрече, говорю, нужно!  

– Не нужно!  

– Что?!  

– Есть другая идея. У них там новый коммерческий директор, он тебя знает?  

– Нет.  

– А переговоры по бонусам ты разве не с ним вела?  

– Нет, не с ним. С предыдущим. Переговоры уже две недели как завершены, а новый вступил в должность только неделю назад.  

– Так. Меня он тоже не знает, и это хорошо. Через моего торгового представителя я выясню, в какое время он будет на месте, и мы подъедем к нему без договорённости о встрече.  

– Почему?  

– Увидишь! Попробую провернуть старый трюк. Пару раз он меня выручал в самых безнадёжных ситуациях. Только ты молчи, говорить буду я.  

Расписание ответственного лица оказалось настолько загруженным, что пригодное к трудным переговорам время выпало только на конец рабочего дня. Алексей с Ириной зашли в приёмную и попросили доложить о своём прибытии. На удивление быстро получив приглашение войти, они уселись в предложенные кресла, но не успели сказать ни слова, как на их головы полился вполне ожидаемый поток негатива.  

– Ну, что, господа бывшие партнёры! – злорадно начал выступление мужчина лет пятидесяти в строгом деловом костюме. – Приехали извинения просить? Поздно! Мы уже работаем с другим поставщиком. Хорошая деловая репутация создаётся годами выполнением всех своих обещаний, и вы, ребята, её потеряли, даже если и была она у вас когда-то! Это ж надо было так нас подставить перед самой сдачей двух объектов! Генеральный мне чуть голову не оторвал! Кому сказать – четыре бригады в самый разгар аврала отпущены по домам из-за отсутствия материалов! И всё из-за вас! Я чуть места рабочего не лишился. Так работать нельзя! Вы и не будете! По крайней мере, с нами. Чего пришли-то, собственно? Извиняться бесполезно, да и поздно! Заказ я в любом случае вам не дам!  

– Мы здесь не за этим. И ваш заказ я бы не взял – у меня нет на это полномочий, – несколько неожиданно начал Алексей. – Несмотря на нежелание принимать извинения, я всё же вам их принесу, поскольку мы и вправду вас очень сильно подвели.  

– Да, уж, подвели – не то слово!  

– Итак, независимо от вашего решения прекратить сотрудничество, от лица компании я извиняюсь за то трудное положение, в которое мы вас поставили.  

– Ладно, извинились, что дальше?  

– А теперь я хотел бы попросить вас об одолжении.  

– О чём?  

– Об одолжении. Мы работали с вами достаточно долго, и было время, когда наши компании выручали друг друга, а не подводили так, как это сделали мы сейчас. В память о тех временах я хотел бы попросить вас о последней услуге.  

– И что же это за услуга?  

– Видите ли, на нашем предприятии появилась новая служба. Она называется «Служба контроля качества», и я её возглавляю, – незаметно подмигнул своей спутнице Алексей, перехватив её удивлённый взгляд. – Моей задачей является выяснение причин всяких сбоев и принятие мер к их недопущения в будущем. Мы, конечно, провели у себя полный разбор этой неприятности, но мне важно услышать и пострадавшую сторону, то есть вас. Это всё делается исключительно для того, чтобы не подвести в дальнейшем других наших клиентов. Вы окажете мне большую услугу, если расскажете своё видение происшествия. Это всё, о чём я прошу. Только ваш рассказ и больше ничего.  

– Только мой рассказ, как это всё было? – удивлённо переспросил собеседник и, решив, что это его ни к чему не обязывает, продолжил:  

– Ну, что ж, извольте! Вы, без сомнения, в курсе, что конец квартала особенно важен для любой строительной организации, поэтому своевременная поставка материалов становится актуальной как никогда. Любой сбой приводит к сдвигу сроков, штрафным санкциям, авралам и прочим головным болям. Чтобы таких вот сбоев было поменьше, я, как коммерческий директор, вынужден создавать запасы больше, чем необходимо для нужд стройки. Это делается не от хорошей жизни и влечёт за собой дополнительные расходы, но приходится из двух зол выбирать меньшее, потому что поставщикам иногда свойственно подводить партнёров. Но в вашем случае мы таких запасов не делали, поскольку были уверены в вашей пунктуальности… И вы нас подставили! Откровенно и беззастенчиво подставили! Три дня назад мы должны были начать чистовую отделку двух домов и наивно полагали, что вы всё привезёте вовремя. Но утром мне звонит прораб и говорит: «Материалов нет! ». За целый день так ничего и не привезли! Потом звонят ваши диспетчеры с кучей извинений и заверениями, что всё будет на следующее утро, хотя прораб за грудки треплет снабженцев, чтобы они где угодно в другом месте товар искали. Я приостанавливаю поиск, рассчитывая, что вы сдержите обещания, а утром снова фигура из трёх пальцев! Четыре бригады в простое, сроки срываются, это становится известным генеральному, он рвёт и мечет, и я просто вынужден начать поиск поставщика! Вот так, если коротко! Это всё, что вы от меня хотели?  

– Большое спасибо! – ответил Алексей, за всё время рассказа не издавший ни звука. – Не могли бы вы уточнить, что именно сказали наши диспетчеры?  

– Не знаю. Я лично с ними не разговаривал. И не в этом, чёрт подери, дело! Нельзя так людей подводить! Вы понимаете, что меня и ещё трёх сотрудников чуть премии не лишили? Мне свою работу делать нужно, у меня два тендера горят, а чем я по вашей милости занимаюсь в итоге?..  

Всякий раз, когда собеседник выплёскивал бурю негативных эмоций, Алексей задавал уточняющий вопрос, который возвращал рассказчика в самое начало эпизода, заставлял мысленно проходить его заново. И всякий раз это сопровождалось шквалом обвинений. Однако гнев потихоньку утихал, и хозяином кабинета овладела скука – он потерял интерес к досадным событиям, они больше не были для него неприятными. Ещё пара наводящих вопросов, ещё несколько обвиняющих ответов и мужчина вдруг начал посмеиваться.  

– Ха! Нужно, конечно, было видеть рожу генерального! Когда он начинает злиться, его лицо становится коричневатым с синим оттенком. Он прямо сливается со своей одеждой: у него коричневый пиджак и тёмно-синий галстук! Вот это вид! Зрелище то ещё!.. Да! Ну, так, что там у вас ещё?  

– На этом всё! Огромное вам спасибо! Вы нам очень помогли! Я думаю, мы теперь сможем кое-что предпринять, чтобы такого в дальнейшем не происходило! – Алексей встал и направился к собеседнику, чтобы попрощаться.  

– Ладно! А что там у вас с профилем для гипсокартонных работ? Мне говорили, у вас появился аналог, не уступающий качеством оригинальному, но значительно дешевле? – прозвучал неожиданный вопрос.  

– Да, вроде, есть такой. Но подробнее ответить не смогу, я ведь вам говорил – я не уполномочен вести переговоры по поставкам, и рассказ будет неполным. Однако,.. мой непосредственный начальник – Ирина Константиновна, она контролирует мою работу и случайно присутствует и здесь. Скорее всего, она ответит на все ваши вопросы.  

– Ха-ха! Всего лишь случайно контролирует? Ладно, молодой человек! Было приятно с вами познакомиться! Надеюсь, вы действительно сможете устранить все ваши недоработки. Мне бы не хотелось больше сталкиваться с такими трудностями…  

Алексей вышел из офиса и уселся в машину дожидаться спутницу. Через полчаса вышла и она, села в кресло и удивлённо уставилась на подчинённого:  

– Что это, чёрт возьми, было?  

– А что такое?  

– Он дал распоряжение подготовить заказ на следующую неделю и расширил матрицу на шесть позиций! Знаешь, я, когда ехала сюда, думала, всё, приплыли! И хотела только оправдаться перед главным: мы сделали всё, что могли! Блеск! Высший пилотаж! Что за комедию ты тут разыграл? И почему это сработало?  

– А что с новым поставщиком?  

– Да нет никакого поставщика! Они товар, конечно, перехватили, на эту неделю, но долгосрочный договор не только не подписан, ещё даже нет определённости, с кем вообще его заключать, хотя их снабжение, действительно, работает в этом направлении.  

– Вот видишь, как старые трюки работают!  

– Ну, давай, уже, говори, в чём тут фокус?  

– Нет никакого особого фокуса. Мне просто нужно было, чтобы он выговорился. На этом событии большой негативный заряд, и если бы прошло хоть немного времени, то убрать его было бы гораздо труднее, и тогда мы и впрямь потеряли бы клиента. А так он своим вниманием разрядил этот эпизод и вместо эмоций стал руководствоваться разумом. Моей фиктивной должностью и вообще, своим визитом, мы показали, что работа в направлении улучшения ведётся, и есть обоснованная надежда избежать в дальнейшем таких вот сбоев. Старый друг, как говорится, лучше новых двух. Он ведь не от хорошей жизни нового поставщика искать начал и, будь у нас всё в порядке, предпочёл бы этого не делать. Вот и весь секрет. Однако если мы снова их подведём, то вся магия мира нам уже не поможет. Будешь и дальше сама его вести или мне вернёшь?  

– Забирай! Я буду следить только за бонусами. И разберусь с этим сбоем, он и вправду по вине айтишников возник. Они подгрузили новое приложение для смартфонов, а последние изменения в диспетчерской программе перетащить туда забыли.  

– Успела всё выяснить? Вот и хорошо! Ну, что, по домам?  

– Нет, нет, нет! Здесь неподалёку есть небольшое кафе в стиле ретро. «Старый рояль» называется. Там всего шесть столиков и живая музыка. Тапёр играет. Давай туда. Нужно стресс снять.  

– Вообще-то меня дома ждут!  

– Ничего, придёшь на час позже. Я выпить хочу, а ты поесть можешь, кухня у них отличная. После такого дня расслабиться нужно.  

– Так если там всего шесть столиков, то поди уже и мест нет, под вечер-то?  

– Вряд ли. Это кафе не из дешёвых. Скорее, даже, ресторан. Там почти всегда есть места.  

– Хм,.. для того, чтобы на шесть столиков вечером почти всегда были места, заведение должно быть изрядно «не из дешёвых»!  

– Так и есть. Но оно того стоит. И ты не беспокойся, я заплачу.  

– Ну, если так…  

Таинственное очарование волшебных звуков, извлекаемых седым пианистом из отделанного под старину инструмента в сочетании с уютной интимностью полумрака, опустившегося на небольшой зал, создавало невероятное ощущение раскованности и комфорта. Пальцы музыканта, словно пушинки, парили над клавишами, будто и не прикасаясь к ним вовсе. Негромкая экспрессия регтаймов сменялась напевностью леграновских мотивов, вновь убыстряясь в пульсирующем свинге и завершая своё течение плавной, успокаивающей балладой. Немного джазовой классики, немного импровизации, немного исполнения на заказ – репертуар старого тапёра был столь разнообразен, а мелодии лились так легко и непринуждённо, что казалось, будто сам исполнитель является неотъемлемой частью интерьера, и с его исчезновением пропадёт весь шик этого приятнейшего местечка.  

Алексей давненько не бывал в увеселительных заведениях, и мягкая, комфортная обстановка после до предела накалённой неприятной ситуации подействовала на него очень расслабляюще. Негромкий бархатный голос красивой молодой спутницы располагал к беседе, незаметно затронувшей некоторые личные стороны жизни.  

– Эх! Хорошо иметь возможность вот так отдохнуть после трудных переговоров! – откинувшись на спинку старинного кресла после очередного проглоченного аппетитного куска, заметил молодой человек.  

– Что же мешает?  

– Дороговато здесь.  

– Вообще-то у тебя зарплата совсем не маленькая!  

– Зарплата не маленькая, но у меня супруга с ребёнком, автокредит и ипотека. Так что не могу я себе позволить такой отдых регулярно.  

И в этот момент девушка неожиданно спросила:  

– А хочешь немного подзаработать?  

– Кто же откажется? Но как? Совместить какую-нибудь должность? Тогда я точно раньше двенадцати появляться дома перестану.  

– Нет-нет, к нашей работе это никакого отношения не имеет.  

– А что тогда? И насколько это «немного»?  

– «Немного» настолько, что ты сможешь разом погасить и автокредит и ипотеку. И ещё останется.  

Глаза у Алексея округлились. Будучи в несколько затуманенном от усталости состоянии, он тут же протрезвел, хоть и не был пьян. Немного помолчав, он осторожно спросил:  

– Вообще, мой не очень богатый опыт говорит о том, что заработать такие деньги можно либо очень большим трудом и долгой карьерой, либо не очень законным способом. Во что это ты хочешь меня втянуть?  

– Ни во что! Всё абсолютно законно. Но это не будет просто, как тебе, судя по всему, показалось.  

– Ну, так в чём тут дело?  

Ирина Константиновна отставила в сторону бокал с вином, придвинулась к столу и, глядя прямо в глаза собеседнику, ответила:  

– Сейчас расскажу, но сначала ответь-ка мне на один вопрос: как обстоят дела с твоим сном? Ты по-прежнему не можешь туда попасть?  

– Что?!.  

Молодой человек услышал свой голос, словно откуда-то издалека. Дыхание оборвалось и, не смея поверить услышанному, он переспросил:  

– Кх… каким с… сном?  

– Тем самым! С Ночным Царством, Императрицей и Договором Незапамятных Времён!  

– А откуда?..  

– Оттуда. Из самого сна, откуда же ещё? Я бывала там от случая к случаю. Да-да, не смотри так удивлённо, я несколько раз танцевала с тобой, а ты меня так и не узнал! А жаль! Однако ты не появлялся там уже пять лет, отсюда и вопрос: ты до сих пор не можешь туда попасть?  

– Да как тебе сказать? – немного приходя в себя, но, по-прежнему неуверенно ответил Алексей. – Если честно, то после многих попыток я перестал даже пытаться и не пробовал это сделать уже лет пять. А до сегодняшнего дня я был в полной уверенности, что это просто моя странная выдумка и никакого Ночного Царства на самом деле нет.  

– Я так и думала. Ну, что ж, это вовсе не странная выдумка и подтверждением является сам факт нашего разговора. Мне кажется, тебе стоит повторить попытку, думаю, на этот раз всё получится. И завтра ты мне об этом расскажешь!  

– Погоди, погоди,.. как ты быстро, однако! Во-первых, с какой стати я должен повторять попытки? Во-вторых, почему это, собственно, я должен тебе о чём-то рассказывать? В-третьих, какое отношение всё это имеет к возможности «немного подзаработать»?  

– Самое прямое! Все твои «во-первых», «во-вторых» и «в-третьих» имеют непосредственное отношение к моему предложению. Мне нужно, чтобы ты туда вернулся и занял прежнее место. А потом уговорил всех обитателей провернуть небольшой трюк – повлиять на ход голосования в одной европейской стране. И вот за такую «мелочь» тебе заплатят столько, что до конца своих дней ты сможешь больше не думать о работе. Как тебе такое?  

– Сомнительно. Что за голосование? Что за страна? С какой стати я должен лезть во внутреннюю политику иного государства, и не говори мне, что это законно, это вовсе не так! Но даже если бы я согласился и даже если смог бы вернуться назад, мне не удалось бы занять моё прежнее место, поскольку там больше нет Ночной Царицы, а без неё меня никто не признает лидером.  

– О, нет! Она там. То, что ты её убил пять лет назад в нашем мире, там не имеет никакого значения.  

– Ты и это знаешь?  

– В Ночном Царстве это известно всем, но никто не считает, что ты поступил неправильно, даже она сама. И насчёт незаконности ты неправ. Разрешено всё, что не запрещено, ты ведь знаешь этот принцип? А в законодательстве какой страны можно увидеть наказание за мысленный контакт? Согласна, тут возникает небольшой вопрос этичности: в определённой мере мы нарушим свободу воли, но в таком случае уголовным преступлением следует объявить всю рекламу, все новости, любой PR, все предвыборные кампании и любую пропаганду. А также выкинуть на свалку учебники по многим гуманитарным предметам, поскольку они навязывают нам чужое и неправильное мнение. Ты можешь себе представить нечто подобное?  

Алексей не ответил. Он сидел молча, не зная, что ему говорить. Тяжёлый день, вместо отдыха, сменился ещё более тяжёлым вечером. Это было слишком. В какой-то момент у него возник ещё один вопрос, который он тут же и задал:  

– А что за голосование, на ход которого нужно повлиять?  

– Это голосование по принятию закона «О повышении медицинских стандартов», оно идёт со скрипом и его нужно ускорить. А вот о чём сам закон – я толком не знаю. Пыталась, конечно, разобраться, но он написан ужасно трудным языком и требует углублённого знания английского, так что я ничего не поняла. Однако, поскольку, всё это происходит в цивилизованной европейской стране, вряд ли он принесёт гражданам какой-то вред – слишком сильно там влияние правозащитников, потому я и выбросила это из головы.  

Сделав глоток из бокала, она вновь поставила его на столик и продолжила:  

– Ты пойми, деньги, которые тебе предлагают, позволят наслаждаться жизнью, не думая больше о заработке. Ты сможешь заниматься чем угодно, а ещё – вернёшься в Ночное Царство, помиришься со своей подругой – мне кажется, она тебя простит, и играй в свои игры и дальше! Чем плоха такая перспектива?  

И, сделав небольшую паузу, она завершила разговор:  

– Я понимаю, день сегодня был ужасный, а тут ещё и я под вечер с таким предложением. Ты сегодня отдохни, попробуй вернуться в ночной мир, а потом уже и решение принимай. А то, вдруг, у тебя и вправду ничего не выйдет? Тогда и смысла в разговоре нет, но мне кажется, что всё получится. Счёт, пожалуйста!..  

Добравшись до дома и войдя в квартиру, Ирина Константиновна скинула одежду, включила воду, чтобы набрать ванну, но, прежде, чем в неё влезть, плюхнулась на диван, взяла телефон и набрала номер:  

– Очень рад вас слышать, юная леди! Жду от вас хороших новостей! – раздалось на том конце линии.  

– Первый контакт состоялся. Предложение сделано, но ответа пока нет. Рассчитываю получить его в течение пары дней.  

– И это всё?!  

– Сэр, я бы попросила не давить на меня! Задание достаточно сложное, меня подключили к проекту в экстренном порядке, не дав толком разобраться с делом. К тому же, у меня достаточно много обычных, повседневных дел…  

– И за вашу занятость вы получаете весьма солидный гонорар, намного превышающий ваш заработок на основной работе, вы как-то забыли об этом!  

– Нет, не забыла. Но спешка в таком важном деле принесёт только вред. Я прошу вас дать мне время и не дёргать меня при каждом докладе. К объекту очень непросто подобраться. Я работаю с ним уже восемь лет, но мне ни разу не удалось проникнуть в его сознание. Он играючи блокирует все попытки, даже не особенно осознавая это. Сэр, мне известно, какой от меня требуется результат, и я приложу максимум усилий для его достижения.  

– Хорошо! Завтра жду очередного звонка!  

 

***  

 

Отсутствие физической оболочки, если есть умение создавать собственные вселенные с помощью мысли, даже даёт некоторое преимущество индивидууму, столкнувшемуся с такой неприятностью, как смерть. В мире, созданном собственным воображением, можно не бояться непогоды, автокатастроф, атак террористов и глобальных пандемий. Всё это может произойти только по воле создателя, следовательно, нежеланных сюрпризов ждать просто неоткуда. Зато возможностей проявить воображение в творчестве, хоть отбавляй. Можно придумать странные города и населить их не менее диковинными жителями. Можно сотворить мир, в котором удавы с кроликами по вечерам пьют чай с пирожными, банкиры раздают деньги без процентов, и даже пешеходы переходят улицу только на зелёный свет. И где никто не имеет ни малейшего представления о том, кто такие психиатры, что такое оружие и зачем нужна полиция. Можно создать девушку фантастической красоты, и наделить её столь необычными чертами, что она даже будет готовить завтрак по утрам, внимательно выслушает все новости за день, оторвавшись от любимого сериала, и не будет кричать на весь дом: «Кто опять не вымыл посуду?!», а пойдёт и хоть изредка сделает это сама.  

Ночная Царица вместе с бывшим сотрудником Интерпола, оставшись без своего главного имущества в физической вселенной, без стеснения пользовались всеми описанными преимуществами. Заботы дневного мира отошли на второй план, и, пресытившись весьма специфичными ощущениями от любовных утех и ежедневных праздников, они разрывали объятия и продолжали беседу.  

– Так что же за события у нас назревают? – вернулась к оставленной накануне теме девушка.  

– Шила в мешке не утаишь! Существование нашего мира стало известно власть имущим, и они решили прибрать его к рукам.  

– Ты всерьёз считаешь, будто у них что-то получится?  

– Я понимаю, насколько это звучит нелепо, и для того, чтобы ты смогла прочувствовать всю полноту опасности, я тебе кое-что расскажу. Кстати, ты ведь не спросила, кто меня убил!  

– А тебе это известно?  

– И даже очень хорошо!  

– Кто же?  

– Это связано с моей деятельностью в дневном мире. Хм,.. моей бывшей деятельностью… Чёрт, никак не могу привыкнуть!.. Ну, да, ладно! Я никому не рассказывал этого,.. ну, почти никому,.. однако до сегодняшнего дня я находился здесь не только как простой участник. Видишь ли, я работал на… вот,.. теперь я даже затрудняюсь ответить, на кого же именно я работал,.. впрочем, неважно! В общем, я возглавлял подразделение, основной задачей которого было управление поведением человеческих масс при помощи мысли. То есть, ментальное влияние на окружение. И поначалу на мой отдел возлагались большие надежды. Мы провернули несколько интересных трюков при принятии нужных, но не особенно важных законов, и нам поручили задание посложнее. Мы должны были изменить настроение бастующих на одном военном предприятии и у нас ничего не вышло.  

– Ну, разумеется! Для изменения сознания большой радикально настроенной толпы, нужны либо поистине выдающиеся способности, сравнимые с принцем Шакьямуни, либо большое количество специалистов с особым даром, которого у вас нет.  

– А как же Гитлер и Муссолини? Они легко управляли людскими массами!  

– Гитлер и Муссолини не в счёт! Они всего лишь использовали эмоциональный тон толпы в нужном для себя направлении, это не так уж трудно. Усилить гнев митингующих, довести до точки кипения и отправить крушить витрины с прилавками – это одно, но умиротворить тех же недовольных и отпустить успокоенных людей по домам – задача на порядок сложнее! Поэтому, ничего удивительного, что у вас не получилось.  

– Да, именно так, тебе это хорошо известно.  

– И, насколько я понимаю, нужное количество людей мысли вы обнаружили здесь?  

– В точку! Перетянуть основную часть здешних обитателей на свою сторону и заставить их выполнять мои, вернее, не мои, а переданные через меня распоряжения, и было моей задачей.  

– И ты, само собой, не справился! Только я не пойму, зачем им понадобилось тебя убивать? Ну, не вышло и не вышло, уволить нерадивого сотрудника, или поручить ему что-то попроще, и всё! Для чего такое радикальное решение?  

– Слушай дальше! Ты отлично знаешь, что подчинить себе силой человека мысли почти невозможно…  

– Возможно! И я однажды попалась в такую ловушку, хотя раньше думала также, как и ты. Но на данный момент мне известен лишь один человек на этой планете, который на это способен и сейчас его здесь нет.  

– Да?! Уж не Её ли величество? Но ведь она забыла о нашем мире?  

– Она самая! И ни о чём она не забыла, она просто сейчас очень занята. Но ты продолжай!  

– Так вот,.. как бы там ни было, но после очередной неудачи я потребовал от руководства больше информации: что именно я делаю, и для чего это затевается, и мой начальник неосторожно рассказал мне всё весьма подробно!  

– Ну и?..  

– Полный ататуй! Панихида с танцами!  

– Мировой заговор?  

– Представь себе, да! Они задумали превратить человечество в послушных рабов! Всё человечество, ни больше, ни меньше!  

– Ох, как ты наивен! Никакой другой цели у власть имущих никогда и не было! Чему тут удивляться? Наш мир изначально и был задуман как альтернатива, чтобы было куда податься, когда дела в физической вселенной станут совсем плохи!.. Однако я тебя понимаю! Одно дело – знать о мерзких делишках, другое – самому в них участвовать. Стало быть, ты узнал их секрет, и они решили тебя убрать?.. Хм, всё равно нелогично! Лишив тебя тела, они потеряли важный инструмент – некого дёргать за ниточки. Тебе больше нечего терять, ты разорвал все связи с дневным миром и стал для них недосягаем. Твои способности, несмотря на промашки, были им нужны, а теперь они недоступны. Потому я и говорю: что-то здесь не так, не сходятся концы с концами. Они могли тебя убить… м-м-м!.. Могли убить только в том случае, если нашли замену… И это должен быть либо кто-то из нас, либо человек с невероятной силой мысли, но я пока не знаю, кто это такой мог бы быть.  

– Я поражён, как быстро ты делаешь нужные выводы! К этому я и веду. Они нашли замену и это тот ещё фокус! Знаешь, на кого они положили глаз? Наш многоуважаемый бывший лидер со всем семейством! Правда, он сам пока ни о чём не знает.  

– Что?! То есть, вместе с Императрицей и Наследником?! Но как их сумели найти? По Договору Незапамятных Времён они обязаны хранить ментальное молчание, пока не подрастёт Наследник! Как же их обнаружили? И как обо всём этом узнал ты?  

– Интересно, правда? Слушай дальше! Когда водитель грузовика врезался в мою дверь, размочалив в хлам моё бедное тело, я, конечно же, хотел разобраться с нарушителем правил, и знаешь, что обнаружил?  

– Ну, давай, не томи уже!  

– На красный свет проехал я, а не он! При том, что был абсолютно уверен в зелёном сигнале светофора! Они подсунули мне ложную идею, и я этого не заметил!  

– Это точно? Ты уверен?  

– Да! Хоть и запоздало, но я проследил направление вмешавшейся мысли.  

– Ну, и?..  

– Каких-то три хмыря в неприметном офисе напротив перекрёстка привели грузовик месту аварии. Сразу после неё они мысленно доложили кому-то о проделанной работе и перешли на обычную разговорную речь. Терминал, которому был отправлен доклад – очень красивая девушка – находится даже не в этой стране, и это она послала мне неверный образ дорожной обстановки так, что я ничего не заподозрил. Это сильный менталист, и пришлось напрягать все способности, чтобы она меня не заметила. Затем от неё последовал звонок моему бывшему боссу... Сукин сын! Именно он стоял за всем этим с самого начала! Когда-нибудь я покажу ему, что такое настоящий полтергейст с левитацией!.. В общем, эта девушка получила распоряжение ускорить работу по альтернативному варианту, тут я и понял, кем именно меня хотят заменить! Они нашли их! Можешь себе представить? Нашли!  

– И на какой стадии развития находится альтернативный вариант?  

– Похоже, на самой ранней. Они приняли решение, о котором ни Императрица, ни её муж, ни, тем более, Наследник пока не знают.  

– Значит, у нас есть время!  

– Так ты решила вмешаться?  

В беспрерывно протекающем диалоге на этот раз возникла пауза. Собеседница, мысленно стараясь убедить себя в правильности принятого решения, некоторое время сидела молча. Затем, подняв голову и проведя рукой по красивым шелковистым волосам, задумчиво произнесла:  

– Пять лет назад я бы не поверила тому, кто сказал бы мне, как я поступлю в этой заварушке, но сейчас вынуждена признать: у нас действительно нет другого выхода, поэтому, – да, нам нужно вмешаться!  

Собеседник, немного подождав, участливо поинтересовался:  

– Извини, всё хотел спросить,.. хотя,.. это, конечно, не моё дело,.. как ты пережила предательство? Неужели отомстить не хотелось?  

– Отомстить не хотелось?! – резко выпрямилась в кресле черноволосая красавица. – Да я целый год только мечтой о мщении и жила!  

– И что же?  

– Это всё чёртов кот! Они взяли себе ментального стража! Он блокирует мысленные атаки и выдаёт любое нефизическое присутствие своим поведением. И устроить физическую расправу я не могла. У меня ведь нет тела в дневном мире. В представлении обывателей я мертва! Как ты сейчас.  

– А как же воздействие на предметы с помощью мысли? То, что в народе называют полтергейстом?  

– Тоже не получилось! Это сильный страж, он знает все эти штучки. Я даже пыталась отомстить моему любимому его же способом: с помощью постороннего, временно завладев его телом, но и тут ничего не вышло! Проклятый котяра легко и просто вышибал меня наружу, возвращая хозяина назад.  

– Так что же, из-за какого-то кота ты оставила попытки?  

– Нет, конечно, вовсе не из-за него. Кот – это всего лишь кот, в конце концов, его нетрудно обмануть.  

– А что тогда?  

– Понимаешь, после нескольких неудачных попыток я обратила внимание на чересчур сильное стремление отомстить. Это напоминало большое желание во что бы то ни стало остаться правой, а мы с тобой прекрасно знаем, признаком чего являются оправдания и жажда правоты.  

– О, да! Это главные признаки собственного проступка, зачастую многих!  

– Именно! Вот я и подумала, что убийство было несколько странным. Мой бывший любимый имел возможность расправиться со мной ещё тогда, когда это предложила сама Императрица, но он за меня заступился! Зачем это было делать, если через сутки он со мной покончил?  

– Насколько я помню, перед принятием решения он должен был просмотреть варианты развития цивилизаций. Может, что-то было там, в будущем?  

– Совершенно верно! Я вернулась мысленно в тот момент и обнаружила кое-что очень интересное! Он не увидел процветания двух миров ни в том ни в другом случае, я попыталась разобраться, почему, и оказалось, всё дело во мне!  

– Что? Как так?  

– Понимаешь,.. – девушка вновь сделала небольшую паузу, собираясь с мыслями. – У меня всегда были очень амбициозные цели. Зная, что у большинства людей на планете нет моих способностей, я уже давно хотела завоевать весь мир, но всякий раз этому кто-то мешал. То святая инквизиция, то необузданная страсть, когда ради любимого отказываешься от всех своих интересов,.. а он потом предаёт тебя,.. то болезнь, подхваченная в раннем детстве. В общем, всякий раз я лишалась тела, не достигнув хоть сколько-нибудь значительных результатов. То же самое вышло и сейчас, и я задумалась: а хорошо ли, то, чего я пытаюсь достичь?  

– И?  

– Я переосмыслила всё и отказалась от своих планов.  

– Чего вдруг?  

– А ты представь себе мир, в котором я стала бы править в случае удачи. Грустная картина! Не буду вдаваться в подробности, но, знаешь, подавлять волю другого человека и подчинять себе – это не круто! Нет в этом ничего приятного, как оказалось! Можно иногда просто развлечься – это доставляет удовольствие, и раньше я проделывала такое регулярно, но когда в загнивающую цивилизацию рабов по твоей воле превращено всё население планеты – это совсем другое дело. Похоже, мой бывший любимый увидел в будущем именно такую картину, и у него не осталось выбора.  

– Вот оно что! Хотя, признаться, я догадывался о чём-то подобном.  

– Я больше не держу на него зла, он поступил правильно. Необъятная власть над человечеством меня больше не интересует, потому что это вызовет колоссальный упадок в обществе. Вообще-то я пессимист, и на будущее смотрю мрачно. Конец цивилизации наступит всё равно, но, по крайней мере, не я стану этому причиной. И, невзирая на пророчество, я не верю, что Императрице и Наследнику удастся возродить дневной мир.  

– Тогда почему ты решила вмешаться сейчас?  

– Потому что целью властей стал захват нашей чудесной вселенной. И это меня не устраивает!  

– Очень хорошо! Лично мне ужасно хочется вернуть кое-кому должок, но в остальном я придерживаюсь той же позиции. Так что мы можем сделать?  

– О, многое! Но для начала нужно прервать ментальное молчание Императрицы, Наследника и бывшего лидера.  

 

***  

 

Надежды на спокойное завершение тяжёлого дня с таким же напряжённым вечером оказались тщетными. Ещё не открыв дверь в квартиру, Алексей почувствовал дома неладное, но лишь увидев жуткий разгром, понял, что конец его приключениям пока не наступил. Все предметы со шкафов валялись на полу, одежда с вешалок сорвана, обувь беспорядочно разброшена по прихожей. Обстановка на кухне напоминала результат бомбардировок союзниками промышленных зон Германии в миниатюре и, судя по всему, имела продолжение во всех комнатах. Лена с ошарашенным видом сидела в кресле, кот мирно намывал лапой мордочку, а ребёнок откровенно ухахатывался и никак не мог остановиться. Обведя удивлённым взглядом весь кавардак, и не услышав сходу никаких объяснений, Алексей спросил:  

– Это полтергейст или Чернигов после взятия Батыем?  

Супруга медленно подняла глаза, кивнула головой и, слегка заикаясь, пролепетала:  

– Угу! П-полтергейст!  

– Ну, слава богу! А я уж подумал, что-то серьёзное!  

И вновь не получив никаких ответов, уже слегка раздражённо добавил:  

– Может, скажешь, уже, кто это?  

– Это Му-у-урзик! – сумев, наконец, преодолеть спазмы смеха, восторженно прокричал ребёнок.  

– Что?! – перевёл взгляд глава семьи на свою жену.  

Лена с трудом кивнула пару раз и добавила:  

– Да-да, эт-то М-мурзик!  

Алексей ещё раз посмотрел на мирно умывающегося кота и задумчиво прокомментировал:  

– Что-то не похож этот Чешир на разгулявшегося монстра!  

– Я сама не понимаю! Это сейчас он лежит, как ни в чём не бывало, но видел бы ты его пять минут назад!  

– Пап, Мурзик прыгал почти до потолка и носился за кем-то по всей квартире! – по-прежнему давясь от смеха, добавил малыш.  

– Совершенно верно! – подхватила Лена. – Он преспокойно лежал на своём месте под сушилкой, вдруг, как вскочит! Спину выгнул и шипит на кого-то в углу! Потом бросился всеми четырьмя лапами и понеслась! С пола на шкаф, со шкафа на вешалки, с вешалок снова на пол, потом в кухню, там по всем столам – посуда вдребезги! Прыгнул на занавески!.. В общем, вот так минут пять по всей квартире! И, знаешь, будто и вправду гоняется за кем-то и поймать не может! Вот как тут в домового не поверить?!  

– Мам, а кто такой домовой? – понемногу успокаиваясь, вклинился в рассказ мальчик.  

– Это, Тёма, мышка-невидимка, за которой коты гоняются – ответил ребёнку отец.  

– А почему невидимка? Я её видел, только не знал, что мышки такими бывают.  

– Что?!  

– Вообще-то я тоже видела, – неуверенно добавила супруга. – Маленькое, слегка расплывчатое пятно, с источником света в центре.  

– Да? – недоверчиво переспросил Алексей. – И где оно сейчас?  

– Нет его. Пропало. И кот, как видишь, сразу успокоился.  

– Хм, – прокомментировал услышанное молодой человек, смутно начиная подозревать наличие связи между домашним происшествием и вечерним разговором в ресторане. – Ладно, давайте, что ли, прибираться? Потом разберёмся, что это была за мышь!  

Только ближе к ночи порядок в квартире был, наконец, восстановлен: сброшенные вещи и сорванные занавески возвращены на свои места, осколки разбитой посуды собраны и выкинуты, столы вытерты, полы вымыты, а Великий Наследник накормлен и уложен спать. Хвостатый виновник разгрома перебрался в кресло и, умиротворённо зажмурив глаза, мирно растянулся, вытянув лапы, мастерски изображая вселенское благодушие.  

– Так что же ты увидела? – спросил Алексей по завершении вечерних хлопот, едва голова коснулась подушки.  

– Не могу точно ответить, но это было что-то очень знакомое. Знаешь, я устала. И тебе отдохнуть подольше не помешает. Спи. Позже во всём разберёмся, – ответила супруга и, погладив мужа по голове, закрыла глаза.  

Возможно, в повседневной жизни и справедлива поговорка «Утро вечера мудренее», но в нашей истории ответы на возникшие вопросы следовало искать во сне, и именно с этой целью молодой человек тоже закрыл глаза.  

– Ну, здравствуй, князь ты мой прекрасный! – обнаружил он, спустя мгновение, перед собой знакомые черты красивого лица. – Что ты тих, как день ненастный? Опечалился чему?  

– Добрый вечер, мой друг! Рад, наконец, снова видеть вас! – добавил находящийся рядом лорд Брэдшоу.  

– Чёрт, как ни хотелось мне в своё время выцарапать тебе глаза, я, всё же, рада вновь видеть здесь твою физиономию! – продолжила «приветствие» Ночная Царица.  

– Так. Похоже, я всё-таки сумел сюда вернуться! – негромко прокомментировал происходящее Алексей.  

– Именно! И как раз вовремя, чтобы понять, для чего! – ответила девушка.  

– Подожди, дорогая! Может, нашему другу хотелось бы сначала развлечься? Он ведь так давно здесь не был!  

– Нет! Сначала объясните мне, что за чертовщина происходит вокруг меня? Почему ответы на вопросы нужно искать здесь, во сне? Какое отношение этот мир имеет теперь к дневному? Для чего моей начальнице требуется моё возвращение сюда, да ещё и за солидное вознаграждение? Что это за закон, который так её интересует, и на принятие которого я должен повлиять? И что, чёрт подери, такое происходило сегодня с моим котом?  

– Ого! Вот это, я понимаю, мозговой штурм!  

– Погоди, погоди! Вы сказали, ваша начальница требует вернуться сюда? Не сочтёте ли вы за труд описать эту леди несколько подробнее? – заинтересовался лорд.  

– Конечно! – ответил Алексей и в кратких, но ёмких эпитетах описал её характер и внешность.  

– Так это же?..  

– Да! Это она! Она и есть виновница моей смерти. Именно она подсунула мне ложную идею дорожной обстановки. Вот, значит, каким образом они решили достать Императрицу и Наследника!  

– Не понял! Какой ещё смерти? Чьей смерти?  

– Дорогой мой, – ласково ответила девушка. – Мы с лордом существуем теперь только здесь, а в дневном мире у нас нет тел, там мы мертвы. Я – благодаря тебе, а лорд Брэдшоу погиб в автомобильной аварии совсем недавно, и устроило её твоё обаятельное руководство!  

– Что?! Но как? И зачем?  

– Мой друг, позвольте мне объяснить вам всё с самого начала, к концу рассказа вам всё станет ясно, вы получите ответы на все ваши вопросы. Хорошо?  

Однако в этот момент окружающий мир для Алексея начал терять очертания и стал потихоньку таять.  

– Видимо, он ещё очень слаб! – будто издалека донеслись до него голоса собеседников.  

– Да! Нужно быстрее ввести его в курс дела, пока он вновь не выпал из нашего мира!  

Усилием воли молодой человек вернул исчезающие контуры и приготовился слушать.  

Лаконичный рассказ не занял много времени, но его неожиданная суть вновь выбросила слушателя из ночного мира. Картинка окружения расплылась, словно акварельная краска под душем, бросив вдогонку затухающие фразы:  

– Берегите Наследника и помните – ваша супруга вам пока не помощник! Доверяйте коту – он может помочь снять ментальное молчание Императрицы, и только он сейчас ваш союзник в дневном мире! А пока рассчитывайте лишь на собственные силы! До встре-е-ечи-и!.. «Уфф! » – проснувшись посреди ночи и усевшись на кровати, подумал Алексей. «Вот это да! Видимо, мой сон всё же достаточно реален, чтобы я мог не считать себя сумасшедшим! Хотя!.. Что есть реальность и что такое нормальность в нашем безумном мире? В чокнутом окружении один здравомыслящий будет считаться идиотом и наоборот!.. »  

Говорят, ночное чаепитие – занятие не очень-то полезное для здоровья, и, вероятно, именно поэтому наш герой, чтобы осмыслить события ночи, решил выпить большую чашку крепкого кофе.  

Насыпав в турку бодрящей смеси и поставив её на огонь, он подошёл к креслу и обнаружил там улёгшегося ещё с вечера кота. «Кто же ты у нас такой, раз уж твоё появление оказалось здесь не случайным? Кто бы мог подумать! »: ласково почесал Алексей питомцу за ухом, услышав однако в ответ лишь довольное урчание.  

Дождавшись, когда пенная шапка ароматной арабики несколько раз поднялась над керамическим сосудом ручной работы и опала, полуночник перелил его содержимое в чашку и уселся за стол, погрузившись в размышления. «Итак, что мы имеем? Во-первых, мой сон реален и на этой планете существует ещё несколько тысяч таких же чудаков – завсегдатаев выдуманного нами мира.  

Во-вторых, мы все обладаем исключительными ментальными способностями.  

В-третьих, именно поэтому нами заинтересовались сильные мира сего, и это не сулит нам ничего хорошего, а считать, будто уникальные возможности будут использованы на благо человечества, даже не наивно, а откровенно глупо. Влияние на ход голосования – только первый шаг, в дальнейшем задания пойдут посерьёзнее, с последствиями и вправду глобальными.  

В-четвёртых, завладеть ночным миром власти планируют через меня, Лену и моего сына, и я уже получил предложение, «от которого невозможно отказаться». Неизвестно, участвует ли руководство нашей страны в этой акции, но обращаться в силовые структуры за помощью в любом случае бессмысленно. Даже если мне поверят, привлечь кого-то к ответственности не удастся – эти ребята не нарушают юридических законов физического мира и предъявить им будет нечего, но, скорее всего, я просто окажусь в психушке, или, что ещё хуже, в какой-нибудь закрытой исследовательской лаборатории, где права человека знают также, как неандерталец таблицу синусов. М-да-а-а!.. Ладно, что там в-пятых?..  

В-пятых, моя супруга сильнее любого «полуночника» Тёмного Царства, потому-то она и является главной целью. Она легко бы справилась с этой чепухой, но не сейчас! Пророчество, чёрт его дери, нарушать нельзя! Надо же, как не вовремя! Она подавила все свои способности, и как их вернуть теперь не знает и сама. Да и как она может знать? Она просто ни о чём не помнит! Отсюда вывод – помощи в этом мире мне не будет и рассчитывать пока не на кого. Впрочем!.. Кот?.. Этот пушистый кусоцарапыч, судя по всему, уже оказал нам пару раз неоценимую услугу, но с серьёзной ментальной атакой он не справится. Однако, по крайней мере, он сможет о ней предупредить. Что ж, и это неплохо, спасибо ему и на том.  

В-шестых?.. Да, в-шестых!.. А вот это самое главное! Что теперь со всем этим делать? Сдаться – похоронить созданный нами мир и низвести возможности творческого воображения до банального написания красивеньких картинок и прикольных рассказиков. А, кроме того, ещё и стать шестёркой, регулярно выполняющей грязную работу. Оказать сопротивление – подвергнуть огромной опасности жизнь мою, жены и ребёнка, причём, противником будут те, кто поставленных целей обычно достигает, и в чьих руках, по сути, находятся ресурсы всей планеты. То есть, и сдаться нельзя, и победить не получится? Как там называется эта позиция в шахматах? Пат, кажется? Нет-нет, пат – это, всё же ничья, а тут, как ни крути, исход летальный в обоих случаях…  

Так, что же, и сделать ничего нельзя?.. Сделать было бы можно и даже очень легко, если бы не предатели. Сколько их, помимо моей начальницы? Судя по всему не так уж много, иначе на хрена бы мы все им сдались? Хотя, если честно, по-настоящему предателем её не назовёшь. У нас ведь нет никаких договоров, обязательств, присяг, клятв Гиппократа и служений во имя высших идеалов. Никто никому ничего не должен, мы просто развлекаемся и живём без каких-либо целей. Наш мир не заботят пятилетние планы, борьба с инфляцией и безработицей, коллективизация, индустриализация и выполнение всяких прочих предвыборных обещаний… Но ведь она, оказывается, ещё и убийца!.. А я? Разве я не то же самое сделал пять лет назад?..  

И всё же, что делать-то, что делать?.. А можно ли вообще что-то сделать?.. Можно!!! Есть идея!.. »  

В этот момент дверь в кухню отворилась, и в проёме появилось восхитительное обнажённое создание женского пола с заспанным лицом.  

– Ты чего это не спишь? – подавляя зевок, спросила на ходу Лена. Затем, взяв со стола кружку с остывшим напитком, и сделав глоток, она недовольно заметила:  

– Опять сладкий? Забыл, что мне не нужно класть сахар?  

– Н-но!.. – потерял дар речи от несправедливого обвинения Алексей и так и не смог продолжить: супруга уселась к нему на колени, и немедленно отреагировавшая на интимные манипуляции часть тела не позволила вымолвить ни слова…  

Выполнение супружеских обязанностей, когда это происходит по взаимному согласию и с обоюдным получением удовольствия, самым замечательным образом отражается на душевном здоровье и отвлекает от повседневных проблем, и это было именно то, чего так не хватало нашему герою после напряжённого дня с ещё более суматошным окончанием. Начав любовную игру в не совсем подходящем для этого месте, Лена плавно вернула её в спальню, и, оседлав мужа, завершила интим ярким чувственным криком. Ещё некоторое время потребовалось, чтобы довести до кульминации партнёра и, устало упав на подушку, она расслабленно и шумно выдохнула.  

– Послушай, а как к нам попал наш кот? – чуть позже задал Алексей неожиданный вопрос.  

– Ты не помнишь?  

– Помню, там какая-то странная история была?  

– Никакой странной истории! Нам его принесла моя мама. Ей подарили котёнка на работе, а у них дома свой сиам бешеный, они не ужились бы ни за что. Куда его было девать? Котёнок-то породистый! Хотя, не в этом дело, конечно!  

– Значит, он у нас оказался без нашего согласия?  

– Ну, формально, да. Мама действительно принесла его мне и оставила, ни у кого ничего не спросив. Но, знаешь, я вообще-то хотела котейку, и позже всё равно подняла бы этот вопрос. А ты, что, против?  

– Нет-нет, что ты! Так, просто интересно кое-что…  

– Что именно?  

– Да я всё про его поведение сегодняшнее… То есть, уже вчерашнее.  

– О, да! Вот тут он удивил, так удивил!  

– А у тебя никаких странных ощущений по этому поводу не возникло?  

– Возникло! Я почти уверена – он защищал дом от какой-то гадости.  

– И я о том же! Котейка-то особенный! Потому я и пытаюсь вспомнить, как он попал к нам… Так, значит, это ты его пригласила? Ну, примерно так я и думал!  

– Что значит, пригласила?  

– А то и значит! Сама говоришь – хотела котейку. Хотела – вот он и пришёл. Уже забыла, что способна на такое?  

И в этот момент Лена почувствовала приятную тяжесть мягких лапок, топчущихся по ней через одеяло и урчание прямо над ухом.  

– Он что, подслушивал? – вместо ответа удивлённо спросила девушка.  

– Подозреваю, что да! – со смешком прокомментировал происходящее Алексей.  

– Погоди, погоди,.. Ты это слышишь?  

– Нет! А что я должен слышать?  

– Вот это!.. Тихий-тихий такой шёпот!.. Точно не слышишь?  

– И о чём этот шёпот? – не отвечая на вопрос, спросил молодой человек.  

Однако супруга в ответ лишь сладко зевнула, закрыла глаза и, сумев в набегающей дремоте произнести несколько слов:  

– Не знаю,.. это всё,.. это кот, он,.. он хочет,.. хочет сказать,.. – через мгновение мирно посапывала с пушистой грелкой на спине.  

Утром следующего дня Алексей решительно вошёл в кабинет коммерческого директора и прямо с порога заявил:  

– Привет! Знаешь, я решил, что выплачу свои кредиты сам, без посторонней помощи! Так что спасибо, конечно, за предложение, но…  

– Я тебя поняла. Ну, что ж, вольному – воля, спасённому – рай. Там с Марковым снова что-то не так, сходи, разберись.  

– Что?! Опять?! Быть того не может! Когда успели-то?!  

– Нет-нет, ничего серьёзного, вроде. Кажется что-то с сертификатами по новым позициям. Однако он на особом контроле, некоторое время придётся даже мелочи лично улаживать…  

Привычная рутина рабочих будней ненадолго отвлекла Алексея от его приключений. Он взялся за повседневные дела и полностью упустил из виду то, что его соблазнительная вербовщица, получив на прямое предложение отказ, перейдёт к другим способам достижения цели…  

Съев полмиски специально для него сваренной курицы, Мурзик улёгся на кухонный диван и начал старательно намывать лапой мордочку. Изредка делая паузу в обязательном послеобеденном ритуале, он поднимал уши и прислушивался к тому, как хозяйка, собираясь в магазин, напутствовала ребёнка:  

– Тёма! Ты уже большой мальчик?  

– Конечно! – уверенно ответил ребёнок.  

– Сможешь снова приглядеть за Мурзиком, пока я в магазин схожу? Я совсем быстро!  

– Конечно! За ним нужно посмотреть, а то он опять разгром устроит! Только шоколадку мне не забудь!  

– Хорошо! Молодец! Я скоро!  

Кот оторвался от привычного занятия, спрыгнул с дивана, вышел в прихожую и, ткнувшись носом в ноги хозяйки, недовольно мяукнул, будто говоря: «Ты бы побыстрее, а то тревожно что-то! »  

– Что?! – удивлённо уставилась на него Лена. «То ли леший нынче рьян,  

То ли воздух нынче пьян,  

То ли в ухе приключился  

У меня какой изъян?.. »: мгновенно мелькнули в разуме строки из известной сказки. Девушка опустилась на корточки и погладила питомца со словами:  

– Ну, что ты? Что такое? Чего ты разволновался?  

В ответ на ласку Мурзик прыгнул хозяйке на колени и, уткнувшись носом в ладонь, завёл традиционное кошачье урчание, сквозь которое Лена явственно услышала: «Сидела бы ты лучше дома! Ох, не к добру тебя за порог несёт! » «…То ль из царских из окон  

Оглашён такой закон,  

Чтоб котейки говорили  

Человечьим языком?.. Что за фокусы, у меня крыша, что ли, едет?.. »: продолжая гладить любимца, неуверенно мысленно переиначила сказку светловолосая красавица.  

– Ну, ладно, ладно! Перестань! Чего это ты сегодня, вдруг? Я же быстро! Будто в первый раз? Ну, давай, беги! Вон, твой шарик катится! Тёма, кинь ему игрушку!..  

Пущенный по коридору кошачий мячик подействовал безотказно: кот со всех лап сорвался с места, освободив ноги хозяйки, и умчался за игрушкой в комнату, а Лена смогла быстро выскользнуть из квартиры, не забыв при этом запереть дверь. «Вот он! Сейчас! Сейчас поймаю! Есть!.. » Однако, мяч, слегка зацепленный кошачьим когтем, закатился под шкаф, и никакие попытки достать его лапой к успеху не привели. «М-р-р! »: просительно посмотрел кот на веселящегося ребёнка, как вдруг…  

Откуда ни возьмись, в воздухе нарисовалась жирная, с лоснящейся шерстью, аппетитная серая мышь.  

Охотничьи инстинкты многих тысяч поколений предков разом взбудоражили кровь хищника и, не помня себя от жажды поймать добычу, Мурзик прыгнул, выставив лапы и вытянув когти… Но промахнулся! Приземлившись, он обнаружил, что цель по-прежнему в паре метров от него и повторил прыжок. Мимо! Снова мимо! И ещё раз! И ещё! Проклятая мышь каждый раз оказывалась прямо перед ним, но даже задеть её когтем не удавалось. Неудачи довели бедное животное до бешенства. В ярости кот носился по всей квартире, но после очередного безуспешного прыжка, вдруг обнаружил, что находится в ванной комнате с захлопнутой дверью, и в этот момент цель исчезла также внезапно, как и появилась. Секундой позже раздавшийся поворот ключа с последующим хлопаньем входной двери возвестили о покинутой ребёнком квартире, и отчаянный затяжной вой стал яркой иллюстрацией состояния обманутого, попавшего в ловушку зверя: «Мя-а-а-у-у-а-а-у-у! »  

В это самое время невероятной красоты светловолосая девушка в супермаркете выронила из рук корзинку, вдруг осознав, что с её малышом произошло нечто ужасное. Бросившись со всех ног к дому и открыв незапертую входную дверь, она поняла, что не ошиблась: ребёнка в квартире не было, а из ванной слышались душераздирающие вопли домашнего питомца и царапанье в закрытую дверь.  

Успешно решив простую проблему с возвращённым клиентом, Алексей погрузился в мелкие рабочие дела, слегка позабыв о неординарных событиях и назревающем кризисе в своей жизни. Однако срочный вызов в кабинет коммерческого директора вернул его к реальности.  

– Ну, что, дружок? Поговорка про Магомета, идущего к ленивой горе, хоть и стара и заезжена как грампластинка, лучше всего подходит к нынешней ситуации! Тебе придётся всё же пойти на сотрудничество со мной!  

– И что же заставит меня это сделать?  

– Забота о собственном сыне! Не буду ходить вокруг да около: он у меня в руках, и если ты не хочешь, чтобы с ним случилось что-нибудь нехорошее, будешь делать то, что я скажу. А также супруге своей…  

Разделяющий собеседников стол мгновенно отлетел в сторону. С намерением в самом прямом смысле порвать на части наглого шантажиста, молодой человек бросился вперёд, но…  

Больно ударившись о невидимую стену, свалился на пол, и, не рискуя встать, ощущая сильное головокружение, так и остался сидеть на полу, мотая головой и потирая ушибленный нос.  

– Ну-ну-ну! Какой резвый мальчик! Будем считать это выпусканием паров, оно даже полезно сейчас в какой-то степени! Побыстрее соображать начнёшь! – даже не встав со своего кресла, продолжила Ирина Константиновна. – Очухался? Можешь слушать?  

Алексей вяло кивнул головой.  

– Тогда вот что. Как я и предполагала, попасть в ночной мир тебе удалось, поэтому!.. Ты должен вернуть контроль над тамошними обитателями и как можно скорее, – это для начала. Об остальном я скажу позже, когда выполнишь первое задание. А сейчас иди домой, утешь супругу, твоё отсутствие на работе я прикрою. Комфорт ребёнка пусть тебя пока не волнует, он в специально подобранной богатой семье, о наших делах им ничего неизвестно. Будете вести себя хорошо – очень скоро он вернётся назад. И я, надеюсь, ты не настолько сильно ударился головой, чтобы не сознавать бесполезность участия полиции в столь деликатном вопросе? Это всё! Теперь иди! Завтра утром жду доклад о первых результатах!  

Трудно словами описать то состояние, в котором оказывается безутешный родитель попавшего в беду ребёнка, и не дай бог кому-либо из нас испытать такое. Отчаянная тревога за судьбу крошки парализует сознание, не позволяя трезво оценивать действительность. Теплящаяся надежда на благополучный исход дела полностью подавляет волю и заставляет выполнять все требования злодеев, даже если рациональный расчёт показывает тупик в развитии событий. Но откуда ему взяться – рациональному расчёту – в этой ситуации?  

Совет не подключать к проблеме правоохранительные органы, переданный Алексею, не касался его супруги, поэтому обнаружение у себя дома сотрудников Следственного комитета не вызвало у несчастного главы семейства особого удивления.  

Однако вели они себя несколько странно. Словно постояльцы «клиники Стравинского», оперативники и следователь то и дело забывали, о чём только что спросили и на что получили ответ. Постоянно теряя суть, и видя на лицах опрашиваемых всё возрастающее удивление, представители органов правопорядка и сами начали раздражаться, что привело к полнейшей неразберихе и непониманию – зачем вообще они были вызваны. В какой-то момент следователь, оформляющий протокол, застыл с ручкой в руке, через мгновение поднял голову и обвёл всех присутствующих взглядом, ясно дающим понять: он совершенно не в курсе, где находится, а также как и зачем сюда попал. Немного понаблюдав за происходящим, Алексей догадался, в чём тут дело и разрядил обстановку:  

– А, давайте, мы завтра с утра сами зайдём к вам в Управление и там всё оформим?  

Сотрудники переглянулись и облегчённо закивали головой:  

– Да, конечно! Подходите завтра к 9:00. Там всё и оформим.  

– Да ты что?! – недоумённо и слегка возмущённо обратилась Лена к супругу.  

– Всё нормально, я знаю, что делаю! – ответил он. И после спешного ухода гостей продолжил:  

– От них не будет никакого толку. Через каждые пять минут они забывают всё, что им говорят. Им просто-напросто стирают память.  

– Кто?! И зачем?!  

– А вот это очень хорошие вопросы, но у меня есть кое-какие ответы и догадки! А где наш кот?  

– Закрыт в комнате.  

– Это ещё почему?  

– Он просто обезумел! Лез всё время ко мне, метался от сотрудника к сотруднику и совершенно не давал работать.  

– Ну, конечно! Выпусти его, он сейчас нам нужен!  

– Для чего?!  

– Выпусти, говорю! Только он сейчас и сможет нам помочь!  

– Странный ты какой-то! Может, расскажешь уже, в чём дело?  

– Вот выпустишь кота, сразу всё и расскажу!  

– У нас земля горит под ногами, а он о коте беспокоится! Что нам делать-то сейчас?! Ты хоть примерно понимаешь, что произошло?! – в крайней тревоге прокомментировала супруга, однако пошла всё же в дальнюю комнату, чтобы открыть животному дверь.  

Мурзик как ошпаренный влетел в гостиную и, сходу прыгнув хозяину на колени, начал ластиться и урчать. Алексей, сидя в кресле и почёсывая питомцу за ушками, поднял его в положение глаза в глаза и замер.  

– Что ты делаешь?  

– Тихо! Не шуми!..  

И через некоторое время…  

– Вот!.. Вот оно!.. Есть!..  

– Что, «вот»?! Что, «оно»?! Что, «есть»?! – уже откровенно зло переспросила Лена.  

– Держи кота и садись на моё место. Смотри ему в глаза и внимательно слушай, как он урчит. И не спорь, это очень важно! Сейчас ты всё поймёшь.  

Девушка нехотя повиновалась и замерла с котом на коленях. Возникла недолгая пауза, во время которой в комнате повисла настороженная тишина. На её фоне кошачье урчанье рокотало, словно прогреваемый старый автомобиль во внутреннем дворе многоэтажек ранним зимним воскресным утром. Ещё примерно через минуту Лена, наконец, прервала молчание:  

– Так! Я его вижу!  

– Артёма?  

– Да!  

– Где он?!  

– Он в большом доме, играет с котёнком.  

– Где этот дом?!  

– Погоди!..  

– Да, чего ждать-то?! Узнай, где дом и поехали!  

Девушка не ответила. Чуть позже она оторвала от кота взгляд и, потрепав ещё раз за ушком, отпустила его. Мурзик перебрался в другое кресло и, тут же успокоившись, принялся за вечерний моцион.  

– Ну, говори! Что увидела?! – не выдержал Алексей.  

– Всё в порядке. Тёма скоро будет дома, – с улыбкой ответила супруга.  

– Вот так просто? А можно чуть подробнее?  

– Конечно! Он недалеко от города, в большом доме. Обращаются с ним хорошо. Судя по всему, у хозяев нет никаких скрытых планов относительно Артёма. Они даже не знают, что он вообще-то похищен. Он ещё поиграет у них немного, а потом захочет домой.  

– И как же он домой попадёт?  

– Не волнуйся! Он попросит их так, что они не смогут отказать.  

– Как это он вот так просто сможет сделать?!  

– Не волнуйся, говорю! Всё в порядке! Он скоро будет дома.  

Зная, кем на самом деле является собеседница и понимая, что её способности понемногу возвращаются, Алексей не подвергал сомнению услышанное, хотя сам он смог увидеть с помощью кота лишь смутный образ ребёнка, и всё же, необычность полученных данных, идущих вразрез с общепринятым мнением о похищении, вызывала недоумение.  

– А что это за хозяева дома такие? У них что, даже вопрос не возник, откуда ребёнок, раз уж они не знают о краже?  

– Это домашний детский сад. А Артём для них просто новый поступивший.  

– А договор с родителями? А справка от врача? А оплата?  

– Ты ведь помнишь, как вели себя сотрудники полиции? Здесь то же самое. Они люди хорошие, плохо ни о ком не думают, подозрительность к окружению отсутствует напрочь, поэтому, им просто внушили, что все формальности будут в ближайшее время улажены, и они легко приняли ребёнка. Но тот, кто его доставил – это совсем другое дело! Он и сейчас дежурит на выходе. Вот по кому расстрельная статья уже лет десять плачет! Отморозок – каких поискать!  

– Ну, тогда срочно в полицию?  

– Нет-нет! Не нужно никого впутывать, ты был прав, от них нет никакого толка. Я ведь тебе уже говорила: всё будет хорошо.  

– Да, помню я, что говорила. Но всё равно, боязно как-то.  

– Не бойся! И ты молодец! Большой молодец! Очень вовремя сообразил всё с котом. И теперь я знаю об этом деле очень много. Даже больше, чем те, кто похитил Артёма. Намного больше.  

– Так ты?..  

– Да! Но подробности ты узнаешь позже. А сейчас нам нужно всем вместе помочь нашему малышу. Придвинь ко мне своё кресло, возьми меня за руку, бери на колени кота и начнём!  

– А как они Артёма из квартиры выманили?  

– Ты же знаешь, он у нас поездами бредит. Они поместили ему идею, что сейчас он сможет увидеть детальный макет паровоза с вагонами, и даже прокатиться на нём, – какой ребёнок от этого откажется? И, между прочим, его не обманули: во дворе того дома и вправду имеется макет поезда, на котором даже проехать можно. Но ты, давай, бери кресло! Возьми Мурзика! Нужно начинать!..  

Всё-таки презабавное это зрелище – весело резвящиеся котята. Пушистый рыжий симпатяга, бросившись за катящимся по полу шариком, промахнулся, перевернулся через голову, вскочил, подпрыгнул вверх, шмыгнул под стол и замер, притаившись в засаде. Посидев так некоторое время, он выскочил из убежища и, прыгнув на «добычу», вцепился в неё зубами, прижав передними лапами и отчаянно теребя задними.  

Вдоволь наигравшись с комком кусающейся и царапающейся шерсти, пятилетний малыш подбежал к воспитательнице и со вздохом пожаловался:  

– Жаль, конечно, что нельзя на паровозе прокатиться! Зинаида Олеговна, а когда его починят?  

– Как это, когда починят? Он работает, насколько я знаю! – удивлённо уставилась на него женщина. – Сейчас пообедаем и пойдём кататься.  

– Нет, не пойдём. Поезд сломался, у него что-то с электричеством не так.  

– Ну, что ты придумываешь? Сейчас мы всё уточним! Евгений Михайлович, у нас поезд работает? – открыв в кухню дверь, бросила кому-то вопрос хозяйка.  

– Евгений Михайлович не ответит, он уехал в город за продуктами, – ответил мальчик.  

– А ты откуда знаешь?  

– Знаю, и всё!  

Полноватая женщина средних лет недоумённо покачала головой, но особого беспокойства не проявила, решив, что новоприбывший мальчик мог случайно что-то услышать. Однако следующее происшествие заставило её прийти к выводу, что выражение «ум заходит за разум» бывает не только образным:  

Рыжий котёнок изо всех сил прыгал вверх, пытаясь достать бантик, висевший в воздухе без какой-либо видимой опоры. И мало того, что кошачья дразнилка не поддавалась законам гравитации, игрушка ещё и отскакивала всякий раз, когда к ней приближалась когтистая лапа, тут же возвращаясь обратно и медленно приближаясь к пушистику, приглашая его повторить прыжок. Разум отказывался верить увиденному, поэтому потребовалось некоторое время, чтобы обратить внимание на малыша, сидящего неподалёку и с превеликим интересом внимательно наблюдающего за действиями животного.  

– Скажи, Артём, это ты играешь с котиком? – собравшись с духом, задала вопрос воспитательница.  

– Ага! – просто и буднично ответил ребёнок.  

– Вот как? А,.. а как у тебя получается подвесить бантик в воздухе?  

– Он вовсе не в воздухе! Его держат лучи!  

– Что-что? Лучи? Какие лучи?  

– Как это, какие лучи? Вы, что, не видите?  

– Нет! Я не вижу никаких лучей!  

– Ну, вот же они! Я пустил к бантику два луча: один толкает, другой притягивает, так я с ним и играю! «Брр! Вот, говорили мне, нельзя с утра до ночи смотреть телевизор! Вот вам, пожалуйста!.. »: предательски прозвучал в разуме голос фрёкен Бок, и было бы смешно, если бы не было так грустно: ситуация и впрямь напоминала комичный эпизод из мультика, однако женщине было вовсе не до веселья.  

– Вот так, смотрите! – продолжил мальчик, и детский стул безо всякой видимой причины скакнул на пару метров в сторону малыша.  

– Ай-ай!!! – испуганно вскрикнула Зинаида Олеговна. – Ты что это хулиганишь?! А ну, прекрати сейчас же! Привязал тайком верёвку к стулу, а теперь потешаешься? – быстро нашёл разум объяснение увиденному, поскольку альтернатива была совершенно неприемлемой. «А у вас молоко убежало! » – обиженно посмотрел на женщину Артём.  

– Боже мой! Молоко убежало! – кинулась хозяйка в кухню, однако тут же сообразив, что никакого молока нет, и розыгрыш в точности по детской сказке продолжается, села на стул и покачала головой.  

– Скажи, а ты ведь сейчас ничего не говорил, да? – неуверенно переспросила она.  

– Нет, я ничего не говорил!  

– А как же?.. А почему же?.. А что ж я тогда?..  

– Я просто подумал про молоко!  

– Что-что?.. Как?.. Просто подумал?.. Какая прелесть, надо же! Он просто подумал, а я-то уж испугалась! Голоса, думаю, какие-то слышатся!.. – смеясь, вслух проговорила воспитательница, мысленно добавив: «Ну, всё! Это уже слишком! Осталось только спеть как в мультфильме – а я сошла с ума, какая досада!.. Пойду-ка я на кухню, чаю попью! »  

– Только сахара много не кладите! Мама говорит, много сахара вредно!  

– Что?! – с совершенно обалдевшим выражением лица ненадолго остановилась женщина и быстро исчезла за дверью. «Чёрт подери, кто он такой? Откуда он у нас взялся?!»: начала, наконец, размышлять Зинаида Олеговна. К счастью для её рассудка, она ничего не знала о существовании Ночного Царства и Договора Незапамятных Времён, поэтому первый вопрос остался без ответа, однако на второй вопрос ею тут же был получен мысленный образ.  

Немного посидев на стуле и так и не налив себе чаю, женщина не стала спрашивать себя – откуда и каким образом попала к ней история похищения. Она встала, подошла к малышу и спросила:  

– Тёма, а ты хочешь домой?  

– Хочу, вообще-то! Но я думал сначала на поезде покататься! А он у вас не работает! – с сожалением ответил ребёнок.  

– Как только его починят, ты сможешь приехать и покататься, а теперь, может быть, домой тебя отвезём? Где ты живёшь?  

– Я не смогу вам объяснить, но вам моя мама скажет.  

И как по команде в голове женщины появились точные данные: куда и как нужно ехать. Недолго думая, попросив помощницу присмотреть за оставшимися детьми, она взяла мальчика за руку и направилась к выходу со словами:  

– Вот сейчас мы дядю Серёжу попросим тебя отвезти. Он у нас охранником работает, он не откажется. А вот и он. Сергей, ты не отвезёшь Артёма домой? Адрес я тебе скажу!  

– Конечно, конечно, Зинаида Олеговна! Я отвезу! А что, он приболел?  

– Да, есть немного, – соврала женщина. – Вот и хорошо! Запоминай, куда ехать…  

И когда до передачи ребёнка из рук в руки оставалось лишь одно мгновение, воспитательница, вдруг, замерла. Глаза, смотрящие прямо на собеседника, расширились от удивления и даже испуга и, сделав шаг назад, она с натянутой улыбкой слегка невнятно произнесла:  

– Нет, знаешь, я, пожалуй, сама отвезу.  

– Да зачем вам отвлекаться от работы? Мне не трудно! Давайте, я отвезу! Артём, идём ко мне! – несколько настойчиво ответил мужчина.  

– Нет-нет! Я сама! Я сама! Это в твои обязанности не входит! Зачем тебе лишние хлопоты? – уже увереннее сказала Зинаида Олеговна, одновременно пряча мальчика за спину. И терпение «дяди Серёжи», наконец, лопнуло:  

– Ну-ка, давай пацана сюда, корова жирная, а то щас башку откручу! – схватил он женщину за горло, при этом недвусмысленно опустив вторую руку в карман.  

В этот момент маленький ребёнок, выйдя из-за спины защитницы громко скомандовал:  

– Отойди!  

– А то что?! Лезь лучше сам в машину возле входа. Белую. Тогда отпущу. А если…  

Однако закончить фразу не получилось. Пальцы, сжимавшие горло, разжались, голова резко качнулась назад, и пятая точка опоры тут же коснулась асфальта. Не понимая, как он оказался в сидячем положении, мужчина удивлённо осмотрелся, затем вскочил на ноги и рванулся вперёд, но не успел сделать ни шагу, как напоролся на взгляд и замер.  

Бездонная синева детских глаз, быстро увеличиваясь в размерах, заполнила собой всё окружающее пространство. Будто гигантская волна-цунами подавляя, поглощая и растворяя в себе всё, что попадается на пути, накатила на сознание необъятная морская стихия. Беспредельная по силе чужая воля заглушила, стёрла все идеи, чувства, желания, переживания и страхи, оставив только голос, не подчиниться которому было абсолютно невозможно: «Садись в машину и уезжай! »  

Мужчина развернулся, сел в припаркованный рядом автомобиль, завёл его и поехал. Он ехал вперёд. Безо всякой цели, не выбирая направления, просто ехал по дороге вперёд. Он останавливался на светофорах, пропускал пешеходов, подолгу стоял в пробках, но его единственным стремлением было движение вперёд и только вперёд – подальше от этого страшного всепоглощающего взгляда. Он не остановился даже тогда, когда на приборной панели загорелся индикатор контроля уровня топлива, и лишь полностью опустевший бензобак заставил, наконец, замереть автомобиль. Однако водитель так и остался сидеть в кресле – ни одно дальнейшее действие не соответствовало приказу «уезжай» и по этой причине в разуме отсутствовало. «Чёрт!!! Вот ведь идиот!!! »: смачно выругалась в противоположном конце города сидящая в кресле симпатичная девушка, со злостью хлопнув рукой по подлокотнику. Немного успокоившись, она откинулась на спинку и закрыла глаза, однако через несколько минут вновь их открыла и в ещё большем раздражении запустила в противоположную стену стоящий рядом стакан, жалобно звякнувший и разлетевшийся по комнате на множество осколков. Переведя дыхание, она сделала ещё одну попытку, но едва сомкнула веки, как тут же, словно получив сильнейший удар электрическим током, с лёгким вскриком резко выпрямилась, широко раскрыв глаза, и сразу обмякла, заполнив своим телом все изгибы кресла, безвольно уронив руки-плети к полу.  

Проводив испуганным взглядом отъехавшую машину, женщина посмотрела на ребёнка и спросила:  

– Ты в порядке?  

– А что со мной будет? – последовал ответ. – Вы-то как? Ехать можете?  

– Угу!  

– Помните адрес?  

– Угу!  

– Тогда поехали! – скомандовал малыш и первым направился прямиком к нужному автомобилю…  

Как правило, радость счастливых родителей, целым и невредимым получивших назад своё чадо, попавшее в крупные неприятности, не имеет границ. Однако в данном случае встреча прошла довольно просто и заурядно – будто ребёнок ненадолго вышел погулять и вернулся домой с небольшим опозданием – настолько велика была уверенность всех участников операции по спасению в благополучном исходе дела. Мальчика даже никто ни о чём не расспросил – в этом не было необходимости, история была известна в мельчайших подробностях, и только глава семейства задал супруге вопрос:  

– Послушай, мы что, её убили?  

– Нет-нет! Она придёт в себя через полчасика, но свои ментальные способности она потеряла. Надолго.  

– Надолго, но не навсегда?  

– Потерять их навсегда невозможно. Любой, кто считает себя неспособным к чему-либо, когда-нибудь убедится, что это не так. Кто-то уже в этой жизни, а кто-то через миллиарды лет, но это обязательно произойдёт с каждым!  

– И что с ней будет?  

– Ничего! Будет трудиться там же, где и раньше, она ведь неплохой менеджер, если я не ошибаюсь? Правда, после крайне неприятного разговора, вторую, так сказать, работу она потеряет, но это для неё даже лучше: сможет обратить внимание на личную жизнь, а то при всей её внешней красоте, у неё до сих пор нет любовника! Можешь себе представить?  

– Могу. И совсем не удивлён. Ну, да, ладно! Что нам дальше делать?  

– Отдыхать! Непосредственная угроза устранена, и в ближайшее время ждать её не следует.  

– А как же?..  

– Да-да! У нас есть более серьёзная проблема, но она не такая срочная, и времени на её решение достаточно. Так что сейчас можно отдохнуть!  

– Тогда уложим Артёма?  

– Я поиграю с ним немного. Потом ужин, книжка и спать…  

Возвращение Императрицы двух вселенных в Ночное Царство было обставлено с пышностью Венецианского карнавала или Китайского Нового года. Пропустить такое событие не хотел никто, поэтому на празднике присутствовали даже те, кто по правилам смены дня и ночи на планете должен был бодрствовать.  

Вопреки тысячелетнему обычаю, Её величество выбрала для торжества свой дневной облик, впрочем, безупречной красотой не уступающий ни одной её прошлой форме. Тысячи восхищённых глаз жадным взором впивались в фигуру владычицы, тысячи любопытных ушей старались уловить каждое произнесённое ею слово. Однако какого-либо невероятного заявления не последовало: приветствие, благодарность за присутствие и объявление веселья. Глашатай, как всегда, в изысканной стихотворной форме огласил регламент и дал сигнал к началу. Ничего необычного, за исключением особой торжественности обстановки и происходящего действия, не было. И только узкий круг ночных обитателей знал: возвращение Императрицы означает, что судьба уникальной вселенной висит на волоске, а в дневном мире наступает время глобальных перемен – однако совсем не тех, которых с нетерпением ожидает основная часть населения планеты.  

– От имени всех подданных я приветствую Ваше величество, поздравляю с возвращением и спешу выразить невероятное удовлетворение от воссоединения Тёмного Царства с его владычицей, – склонив голову и опустившись на одно колено, начала обряд встречи Ночная Царица сразу после завершения веселья, но Императрица прервала её:  

– Оставь этот цветистый стиль, в узком кругу я разрешаю использовать речь равных. Встань, встань и сядь вон в то кресло!  

Девушка встала и быстро выполнила указание.  

– Позволено ли мне будет ознакомить Ваше величество с событиями, произошедшими за время вашего отсутствия и с нынешним положением дел? – задал вопрос сидящий рядом мужчина.  

– Повторяю, оставьте речь обращения нижестоящего к вышестоящему… Впрочем, я понимаю, лорд, – это ваша обычная манера вести беседу… Что ж, вводить меня в курс дела не нужно, я знаю обо всём, что происходило без меня в обоих мирах.  

– Тогда каков план действий, Ваше величество?  

– Голосование пройдёт через неделю. Подберите пару десятков особенно одарённых друзей из нашего мира. Я поговорю с каждым сама.  

– Хорошо. Что ещё?  

– Это всё!  

– Как всё?!  

– Для управления ходом голосования этого достаточно.  

– Но ведь голосованием дело не закончится!  

– Конечно! Но после его неудачного хода среди исполнителей заговора полетят многие головы, и на их замену потребуется время. Это даст нам возможность подготовиться.  

– О, Ваше величество, пользуясь случаем, выскажу просьбу: не будете ли вы так любезны удовлетворить одно жгучее любопытство?  

– Какое?  

– Кстати, я уверен, этот вопрос очень интересует всех присутствующих, а не только меня. Вам известны личности организаторов заговора? Кто они?  

– Да, скажите!  

– Скажите! – почти хором прозвучали несколько голосов.  

– Известны, друзья мои, но вам эта информация не принесёт никакой пользы, зато может очень сильно навредить. По этой причине я их вам не назову!  

– Как так?!  

– Почему?!  

– Разве не было бы здорово прихлопнуть всех одним махом и покончить с этим раз и навсегда?  

– Вот именно такое решение и было бы большой ошибкой! И именно потому, что оно выглядит так соблазнительно, я и не скажу вам, кто они. Их нельзя трогать!  

– Ваше величество, нашим скудным умишкам очень далеко до вашего блистательного интеллекта, мы не успеваем за ходом рассуждений, потому нижайше прошу прояснить нам недостойным этот щекотливый вопрос!  

– О, не скромничайте, лорд! И не обесценивайте себя! Впрочем, я, конечно же, всё объясню… Не мне вам рассказывать, что человеческое тело и осознающая себя личность – это совершенно разные явления. Тело очень хрупко, диапазон условий его выживания невероятно узок. А личность, или сознание, которое иногда называют душой, напротив, нельзя уничтожить никакими способами даже теоретически. Двое из вас прямо сейчас прекрасно обходятся без привычной для дневного мира плоти и своим собственным воображением создают здесь удобные и весьма соблазнительные оболочки. Прихлопнуть, как вы выразились, организаторов заговора, мы сможем только физически, уничтожив их тела. Но никак не их самих, потому что это невозможно. В данный момент мне известно, кто они, чем зарабатывают на хлеб, где находятся основное время и к какому кругу общения принадлежат, поэтому выяснить их замыслы и просчитать дальнейшие действия не так уж сложно. Однако, выйдя на время из этой игры, они пропадут из моего поля зрения, и наблюдать за ними станет намного сложнее. Они даже могут на некоторое время совсем потерять интерес к обеим вселенным, и тогда обнаружить их станет и вовсе никому не под силу. Но они обязательно вернутся! А вот через какое время, в каком виде и с какими целями – станет неизвестным. И понять это можно будет только по глобальным мировым событиям, то есть, весьма вероятно, что с большим опозданием, когда повлиять на что-либо будет очень трудно.  

– Вот оно что! – задумчиво прокомментировал услышанное лорд Брэдшоу, – неожиданный взгляд, надо признать! Но, хотя бы, скажите, сколько их вообще?  

– Главных кукловодов всего четыре человека, если говорить о телах!  

– Как?! На всю цивилизацию?!  

– На всю цивилизацию всего четверо!  

– Но как такое может быть?! Хм,.. в таком случае они должны быть чертовски сильными менталистами! Справимся ли мы с ними?  

– Нет, они совсем не так сильны, как кажется, иначе они уже давно обнаружили бы меня, но они обо мне ничего не знают. Просто в этой вселенной разрушительным идеям пробить себе дорогу гораздо проще, чем выживательным, а их замыслы и цели направлены исключительно на разрушение, маскирующееся под созидание. Конечно, они очень умны! Намного умнее обычного среднего человека, но их ментальные способности слабы, и справиться с ними мы вполне можем.  

– Но это просто невозможно! Их никак не может быть только четверо! Они не могут одновременно занимать столько постов, столько важных должностей! Ведь любая идея должна проделать большой путь, прежде, чем обретёт форму закона, и для этого нужна огромная структура?! – воскликнула молчавшая до этого момента Ночная Царица.  

– Все остальные просто исполнители. Марионетки, знающие только свою роль и не видящие всей картины. Повторюсь, источников главных идей всего четверо. И ни один из них не является ни президентом, ни премьер-министром, ни канцлером, ни императором, ни председателем какой-нибудь влиятельной мировой организации. Вы никогда не увидите их на экране телевизора и не прочтёте их статей ни в одном журнале или газете. Для широкой публики они невидимы. Причём, невидимы настолько, что даже главные официальные лица самых развитых стран не понимают, что являются всего лишь куклами, что уж говорить об остальных? Во всяком случае, на этой планете это так. Однако ты права! Они не могут влиять на сознание напрямую, силой мысли, поэтому для управления огромной толпой им нужен большой бюрократический механизм и это их уязвимое место. После провала на голосовании им потребуется время на разбор полётов, смену исполнителей и нахождение иных путей внедрения своей идеи. Это даст нам возможность подготовиться получше…  

– И каков план на отдалённую перспективу?  

– Его пока нет. Всё зависит от того, как мы справимся с задачей на следующую неделю. Ну, а теперь, друзья мои, я бы хотела услышать один вопрос. У того, кто внимательно меня слушал, он непременно должен был появиться!  

– Ну, разумеется! Если ближайшей задачей является управление ходом голосования, то зачем нам столько помощников? На него вполне способен повлиять любой из нас в одиночку, для чего нам нужна пара десятков друзей?  

– Очень хорошо! Дело в том, что они подключили к работе экстрасенсов…  

– Что?! Этих шарлатанов?! Да какой от них толк?!  

– От этих толк будет. Они подобрали людей действительно кое-что умеющих, поэтому, чтобы сдержать их ментальное влияние, нам придётся постараться.  

Возникла небольшая пауза, необходимая участникам беседы на осмысление новости. Через какое-то время Ночная Царица спросила:  

– Это кто-то из наших?  

– Нет. К счастью, нет. У них была одна из наших, но она вышла из игры.  

– Кто такая? – тут же отреагировал лорд.  

– Та самая, которая помогла тебе расстаться с телом. Но теперь она мешать нам не будет и здесь не появится. Она больше ничего не умеет. Однако и с остальными придётся непросто. Каждый из них отдельно взятый намного слабее любого из нас, но их много. Почти сотня. Если они сумеют работать слаженно, то будет очень трудно. Для этого нам и нужны помощники.  

– Теперь всё понятно, Ваше величество! Мы в точности выполним все ваши указания. Какие ещё будут приказы?  

– Больше пока никаких. Подберите людей, я проинструктирую их сама. Вы возьмёте на себя управление ходом борьбы, но сами вступите в дело только в крайнем случае. Вы двое – лишь ментально, по-другому вы пока и не можете, а остальные, находясь как можно ближе к главному действию. О подробностях я расскажу позже, сейчас же вы можете продолжить веселье, а мы с супругом оставим вас. Нам есть о чём поговорить наедине…  

Когда во сне происходят столь грандиозные события, то вернуться в реальность после пробуждения удаётся далеко не сразу. Открыв глаза и скинув ноги с кровати на пол, Алексей долго тёр руками щёки, пока не почувствовал лёгкое и нежное прикосновение женской руки.  

– Ну, как ты? – раздался ласковый голос, – Я понимаю, слишком много чего свалилось на тебя за последние сутки, но придётся потерпеть. Я должна рассказать тебе ещё кое-что.  

– Всё в порядке, – ответил молодой человек, – Немного устал, но в целом я в норме. Давай, выкладывай, что там ещё! Хотя, погоди! Пойду, кофе заварю.  

Чтобы посреди ночи сбросить остатки сна и как следует подготовиться к беседе, лучшего средства, чем чашечка горячего бодрящего напитка, не придумаешь. За время почти священного ритуала оба не издали ни звука, но как только посуда опустела, Лена спросила:  

– Ну, ты готов слушать?  

– Да! Я весь превратился в слух! – последовал бодрый ответ.  

– Ты не будешь работать на голосовании вместе со всеми.  

– Как так?!  

– Для тебя есть задание поважнее!..  

Короткий рассказ привёл Алексея в недоумение, и даже Мурзик, привычно лежавший на кухонном диване и, великодушно простив незваных гостей, вторгнувшихся в его покои, старательно намывавший мордочку, прервал традиционную кошачью процедуру, подняв кверху ушки и уважительно вытаращив глаза, будто бы говоря: «Хитра-а-а-а, ох, хитра! ».  

– Думаешь, это сработает? – с сомнением покачал головой молодой человек.  

– Ты же знаешь: «Бей врага там, где он не воюет! »  

– Сунь-цзы. «Искусство войны».  

– Вот именно!  

 

***  

 

– Соблюдайте порядок или бейлифы очистят зал! – последовала вслед за ударом молотка ритуальная фраза, в которой, впрочем, не было никакой необходимости – в воздухе и без того повисла необычная для подобного мероприятия тишина. «Ну, всё! Началось! »: мысленно прокомментировал действия спикера лорд и добавил. – «Приготовились! »  

В этом указании тоже не было смысла, поскольку все уже давно были готовы. В подтрибунном помещении для обслуживающего персонала находились одиннадцать человек – разносчики еды, звукооператоры и всякие прочие техники. Попасть на это место было, мягко говоря, нелегко, но для людей с особым ментальным даром, это не составило большого труда. Выполнив свои временные обязанности, они в полной готовности расселись по креслам и замерли.  

А в зале для голосований полноватый седой мужчина подошёл к микрофону, откашлялся, налил из графина воды, сделал небольшой глоток и начал:  

– Джентльмены! Мне выпала огромная честь объявить о начале голосования по биллю номер сто тридцать шесть. Это звучит буднично, обыденно, но на самом деле это совсем не так. Закон, который нам предстоит принять, навсегда избавит общество от главных угроз! Я счастлив и горд сообщить вам, что отныне человечество перестанет дрожать от страха! Больше не нужно бояться ядерного апокалипсиса. Мир не взорвёт ни отчаявшийся террорист-одиночка, ни милитаристское правительство, возглавляемое безумным лидером. Мы изменим сознание индивидуума так, что подобная мысль даже не посетит чью-либо сумасшедшую голову. В мире больше не будет войн, кровавых революций, переворотов и следующих за ними массовых чисток и прочего геноцида. Никто не станет бунтовать и призывать к забастовкам своих сограждан. Исчезнет наркомания, уйдут в прошлое всесильные наркокартели и полицейские акции! Золотой век цивилизации, о котором сложено множество легенд и о котором мы мечтали, как о чём-то несбыточном, наконец-то, наступит! Мир и спокойствие, творческая радость и восторг от созидания станут обычным людским умонастроением. Что же нужно для всего этого? Самая малость! Всего-навсего проголосовать за билль номер сто тридцать шесть! Да, джентльмены, совсем немного! Билль номер сто тридцать шесть! «Что за чушь он несёт?!» – обратился к Ночной Царице незримо присутствующий лорд. – «Будто рекламный ролик озвучивает, разве это разрешено? И ни слова о сути законопроекта». «С их точки зрения он поступает правильно. Рекламировать билль нельзя и спикер сделал ему замечание. Принцип действия закона рассказывать не нужно, он лежит перед каждым на столе. Считается, что все с ним ознакомлены и всё понимают…» «Но ведь это не так! В этом дурацком тексте сам чёрт ногу сломит! » «Так и должно быть! Оратор сформировал общий мысленный фон, задал направление для раздумий. Слегка подтолкнул к нужному итогу голосующих. А группа нанятых экстрасенсов этот фон теперь значительно усилит и те, кто сомневался или даже был против, изменят своё мнение. Конечно, ментальной атаке подчинятся не все, но, по мнению организаторов, они останутся в меньшинстве и закон будет принят. А влезать парламентариям в текст и детально его изучать в планы кукловодов не входит». «Ясно. Ну, а что же наши? Давай, поинтересуемся». «Очень трудно! » – последовал немедленный ответ от группы. – «Даже не ожидали! Их больше, чем предполагалось. Но мы справляемся. Настрой голосующих скептичен, они не купились на дешёвку. Мы стараемся это усилить».  

Почти невозможно описать словами незримую мысленную борьбу. В красочных фантастических фильмах в подобных ситуациях можно увидеть вздувшиеся от напряжения вены на лбу и обильно струящийся по лицу пот, будто герой пытается руками вытащить застрявший пятитонный грузовик. Это неправда. Тело к мысленной работе не имеет никакого отношения и если у мага, экстрасенса, медиума или гипнотизёра – назовите его, как хотите – и вправду имеются такие проявления, то грош цена его ментальному умению.  

Отобранные для работы на голосовании обитатели ночного мира не были шарлатанами и действительно кое-что умели, поэтому в сервис-руме царила звенящая тишина. Одиннадцать человек с закрытыми глазами расслабленно сидели в креслах, будто в кабинете психологической разгрузки, только без наушников, экрана во всю стену и приятной музыки из динамиков. Примерно через двадцать минут один из них встал, подошёл к кофейному автомату, налил чашку и вновь уселся с ней в кресло, одновременно мысленно передав сообщение: «Всё. Мнение сформировано. Думаю, голосование пройдёт так, как нужно». «Отлично! » – ответил лорд, попутно обращаясь к своей спутнице. – «Можно расслабиться. Всё получилось. Всё идёт по плану». «А почему остальные не отключаются? » – последовал неожиданный ответ.  

Оставшиеся десять человек по-прежнему сидели в креслах не шелохнувшись, будто в трансе. Немедленно отставив чашку в сторону, собеседник вновь закрыл глаза и через мгновение прокомментировал происходящее: «Я не понимаю! Резкий всплеск активности! Сильнейший всплеск. Они голосуют прямо сейчас!.. Но мнение изменилось!.. Мы не справляемся!.. Нам нужна помощь!.. » «Подключаемся! » – хором ответили лорд с Ночной Царицей…  

Но было поздно – большинство парламентариев уже нажало кнопку, и спикер готовился подвести итог.  

– Итак, джентльмены, голосование по биллю номер сто тридцать шесть завершено. Законопроект принят большинством голосов! Следующий на рассмотрении билль от представителей…  

Это был шок! Никто не мог поверить в исход ментальной битвы! Проиграть в тот момент, когда победа почти в кармане! И кому проиграть?! Кучке шарлатанов-неумех, неспособных передвинуть без помощи рук даже спичечный коробок! Чуть позже стало ясно, что, помимо основной группы, в самый последний момент к делу подключилась ещё сотня нанятых экстрасенсов, расположенных в разных помещениях в соседних зданиях, но это ничего не меняло. Противник их перехитрил – обвёл вокруг пальца, как неопытных дошколят – какой позор!  

В помещении для обслуживающего персонала стояла гробовая тишина, и не только вербальная, но и мысленная, а общее состояние группы можно было бы выразить короткой фразой: «Как же так?!». Через некоторое время лорд обратился к своей подруге: «Что будем делать? » «А что тут сейчас поделаешь? Ничего! Дождёмся возвращения Императрицы и доложим… Впрочем, я уверена, она уже всё знает! » – последовал очевидный ответ. «И какого чёрта она оставила нас одних?!» – в раздражении продолжил неприятный разговор собеседник. «Не знаю! Мне самой это интересно! И почему она отвела нам двоим роль лишь наблюдателей, с указанием вступить в дело только в крайнем случае? Он и наступил, этот крайний случай, да только не успели мы! Хотя я уверена, работай мы сообща с самого начала – результат другим был бы…» – также зло отреагировала девушка – «Ладно, давай отпустим группу, чего им теперь торчать здесь? Обсудим всё ночью, в том числе и дальнейшие действия. Не уверена, что сегодня есть, что праздновать, но многолетнюю традицию отменять нельзя».  

Для большинства завсегдатаев ночного мира, не знающих о драматичных дневных событиях, это была обычная ночь с играми, танцами, конкурсами, фейерверком и всяким прочим весельем, однако вовсе не до праздника было прямым участникам полуденного шоу.  

– Кто бы и что ни говорил о немощи нанятых экстрасенсов, а проиграли мы сегодня с треском! – подвёл итог затянувшемуся молчанию лорд.  

– Да! И пора бы уже Её Величеству появиться! Очень хочется узнать, что мы сделали не так и что делать дальше! – последовал немедленный ответ.  

– А я тебе говорил, не нужно было её слушать! Нужно было сразу включаться в работу всем вместе!  

– Когда это ты мне такое говорил?! – удивлённо переспросила девушка. – И если ты так считал, то почему сам обо всём её не спросил во время последней встречи?  

– Как я мог спросить?!..  

И в этот момент «милую беседу» неожиданно прервал вкрадчивый голос:  

– О чём спор? Нет никаких оснований для раздоров, друзья! Всё получилось, мы победили!  

– Ваше величество?! – раздался в ответ удивлённый хор. – Как мы могли победить? Законопроект принят! Вы же не будете с этим спорить?  

– Нет, не буду! И, тем не менее, победа за нами! Не спешите, сейчас я всё объясню!..  

Мистер Кристи, по прозвищу Бульдог, мог быть доволен собой, для этого имелись все основания. Он ехал на заднем сидении своего автомобиля в весьма приподнятом настроении, рассчитывая, если не на торжественный приём по случаю победы, то, по крайней мере, на сдержанную благодарность, что, учитывая уровень, на котором ему было необходимо сделать доклад, было очень высокой оценкой заслуг. Учреждение, в которое он направлялся, находилось в красивом здании под странной вывеской «Комитет по планированию и реорганизации», только, что именно планировалось и как реорганизовывалось, понять из названия было невозможно. Как правило, в особо торжественных случаях чествование «виновника» проходило в специальном зале, и Мистер Кристи был несколько удивлён, получив на входе распоряжение пройти в кабинет его непосредственного руководителя, однако, решив, что начальник хочет подробнее ознакомиться с ходом голосования, какого-то беспокойства не испытал.  

В отличном расположении духа он вальяжно развалился в роскошном кресле в приёмной, весело подмигнув молоденькой симпатичной секретарше, никак, впрочем, на знак внимания не отреагировавшей. Через некоторое время из двери своего кабинета появился босс и, сделав знак девушке удалиться, начал безо всякого вступления:  

– Ну, что?! Наломал дров, мать твою?! Как теперь расхлёбывать будешь?!  

– То есть,.. как,.. я-а-а!..  

– Конечно, ты, дубина стоеросовая! Кто же ещё?! Угробил всё дело?!  

– Простите, сэр, я не понимаю!..  

– Надо же, он ещё и не понимает! Тогда слушай внимательно! Ты!.. Пустил коту под хвост!.. На данный момент главное дело Комитета!..  

– Подождите, как такое может быть?! Билль номер сто тридцать шесть принят большинством голосов, я сам лично следил за ходом голосования, и…  

В этот момент папка, кинутая руководителем, перелетела через весь кабинет и шлёпнулась на стол прямо перед собеседником.  

– Вот он, твой билль номер сто тридцать шесть! Открой и прочитай, что в нём!  

На титульном листе чёрным по белому красовалось название «О повышении медицинских стандартов». Мистер Кристи удивлённо поднял глаза на босса.  

– Листай, листай! И читай внимательно!  

Дальнейшее изучение папки сняло все неясности. Под знакомым названием скрывался законопроект, не имеющий никакого отношения к тому, за который были так яростно преломлены копья. Он действительно носил медицинский характер и касался уровня подготовки врачей различных специальностей, то есть, полностью соответствовал названию, но это было совсем не то, над чем работал мистер Кристи.  

– А где же?..  

– Хочешь спросить, куда подевался нужный билль? Он шёл на голосовании следующим и был отвергнут подавляющим большинством голосов! И знаешь, какова основная причина? Никто из парламентариев не понял его сути, поэтому все проголосовали против! Но ты был слишком занят празднованием победы и потому не заметил этой мелочи! Вот поэтому-то я и хочу спросить! Какого, твою мать, чёрта?!  

Его кулак обрушился на стол, заставив подпрыгнуть кофейную чашку.  

– Ты просрал огромные деньжищи и массу драгоценного времени! И чтобы вернуть возможность нужных перемен в обществе, теперь придётся выложить денег гораздо больше и угробить несколько лет на подготовку. Только отныне всё это пройдёт уже без тебя! Твой филиал расформирован и те, за кого ты так горячо заступался, могут катиться на все четыре стороны! А лично ты прямо сейчас отправляйся в свою резиденцию и не высовывай оттуда носа, пока не получишь новый приказ! Что с тобой делать, мы решим чуть позже, а сейчас, пошёл вон, пёс поганый!.. Никаких экспериментов с экстрасенсами, гипнотизёрами, медиумами и всякой прочей экзорсистской дребенью больше не будет! Убирайся к чёрту!..  

– …Так вы хотите сказать, что мы потратили столько сил на совершенно не нужный нам законопроект?! – слегка возмущённо воскликнул лорд после объяснений Императрицы.  

– Ну, почему же ненужный? Они приняли очень даже полезный закон с далеко идущими последствиями. Оратор, так горячо его отстаивавший, погрешил против истины совсем немного, даром, что получил за это замечание!  

– Да, но мы работали против него!!!  

– И проиграли! И проиграть должны были! И не только потому, что этот закон нужен обществу! Вы отвлекли внимание всех, кто работал против нас, а когда дело дошло до нужного билля, мы с супругом справились вдвоём, никакого сопротивления не было, они все были заняты празднованием победы и нашего присутствия даже не заметили! «Уфф! » – пронёсся по залу общий вздох облегчения, присутствующие оживились и заговорили между собой, обсуждая детали и разные нюансы дневного мероприятия. Лорд Брэдшоу с Ночной Царицей что-то горячо доказывали друг другу, молодая симпатичная девушка в обличье суккубы звонко смеялась над рассказом красавца-демона с маленькими аккуратными рожками, несколько русалок пытались втолковать подруге суть рассказа Императрицы. Общий тон постепенно повышался, в беседах появилась привычная беззаботность, собрание потихоньку расходилось, поодиночке и небольшими группами присоединяясь к общему веселью.  

Очередной ночной праздник, наконец, подошёл к концу. Обитатели дивного ночного мира начали потихоньку его покидать, возвращаясь к своим дневным телам и делам, Однако лорду со своей подругой возвращаться было не к чему, они остались вдвоём и продолжили разговор:  

– Что скажешь? Хитро она придумала? – начала диалог девушка.  

– То и скажу! Она не была бы Её величеством, если бы не смогла обвести их вокруг пальца! Ну, что, главная угроза устранена, но ведь ты понимаешь, что они теперь подготовятся получше и повторят попытку?  

– Конечно! Но нам-то что до этого? Нашему миру теперь ничего не грозит. Они не верят в его существование и оставили в покое! Это как раз то, что нам нужно! А в физической вселенной у нас дел нет, так что гори она синим пламенем!..  

– И долго у нас не будет там дел, как ты думаешь?  

– Да, какая разница? Может, ещё год-другой, а, может, и пару тысяч лет! Время – это пустой звук там, где имеешь дело с вечностью!  

 

***  

 

Успешно отодрав от стены кусок обоев, Мурзик удовлетворённо улёгся на привычное место под сушилкой и принялся лениво размышлять о смысле жизни, своём особом статусе в семье и о нелёгком жребии, выпавшем на его долю. Он выполнил свою главную задачу и мог быть доволен, но что-то всё равно шло не так, он чувствовал это по настроению хозяев, поэтому, положив голову на лапы, зажмурившись и растянувшись во весь рост, он внимательно прислушивался к разговору на кухне.  

– Ну, что, теперь, вроде как всё в порядке? Всё закончилось? – спросил Алексей, переключая канал телевизора после только что просмотренного фильма.  

– Нет, что ты! До порядка ещё, ох, как далеко! Всё только начинается! – с лёгким вздохом ответила Лена.  

– Ты хочешь сказать, что всё это повторится вновь? Но ты ведь об этом знаешь и справишься так же легко, разве нет?  

– Нет. На этот раз всё будет совсем не так просто! Отбитая нами атака была детской шалостью, а вот теперь всё будет по-взрослому!  

– И как ты себе это представляешь?  

– Они не будут больше размениваться на небольшие страны, а осуществят свой план в масштабах всей цивилизации сразу. И никаких голосований не будет, они не оставят человечеству выбора. Однако знаешь,.. с этим тоже можно было бы справиться, но главная сложность состоит совсем в другом.  

– В чём же?  

– В умонастроении самих людей. В их ответственности. Точнее, в безответственности. В позиции «моя хата с краю, я ничего не знаю», «меня не трогают, а там хоть трава не расти». Среднего человека обмануть нетрудно, он сам обманываться рад. Поэтому власти могут делать абсолютно всё, что им захочется. Объявить во всеуслышание «Власть – Советам, земля – крестьянам», и тут же сделать этих же крестьян самыми бесправными существами в мире, которым даже паспорт не положен и под лозунгом «раскулачивание» обобрать их до нитки! Обвинить противника в ложном нападении и развязать войну в джунглях! Взорвать дома спящих жителей и свалить всё на бородатых террористов! Поведать миру о программе разработки оружия массового поражения и на этом основании силой установить свой собственный режим. Оружие не нашли? Ну и что? Дело сделано, официальные лица, принимавшие решение, оставили свои посты, спрашивать не с кого! Редкие обличающие кинофильмы вызывают истошной вопль о торжестве демократии, которой на этой планете давно уже и след простыл. Всё это возможно лишь при полном попустительстве самих же людей.  

– Ты рассуждаешь как сторонник теории заговора.  

– Ха! Знаешь, какова главная задача дьявола? Убедить человека, что дьявола нет. Если это удалось, дальше можно делать с ним что угодно. Здесь то же самое. Как можно отвергать теорию заговора, если вся история человечества – сплошные заговоры? Начиная со сцены соблазнения в Эдемском саду и заканчивая выстрелами в Далласе. Кто громче всех кричит на базаре «Держи вора»?  

– Да-да, сам воришка и кричит!  

– Вот именно! Между прочим, возвращаясь к разговору об ответственности, что уж говорить о среднем человеке, если даже ближайшие наши друзья по Ночному миру придерживаются той же позиции «моя хата с краю».  

– Это кто?!  

– Твоя бывшая ночная любовь со своим нынешним супругом!  

– Ух, ты!..  

– Да, именно так! У них нет физических тел, поэтому эта вселенная их интересует всё меньше и меньше. Только они кое-что не учитывают.  

– Что же?  

– Они прекрасно себя чувствуют в выдуманном мире, но большинство его обитателей живёт в обеих вселенных, и если дела здесь пойдут совсем худо, наше Тёмное Царство тоже прекратит существование, – там просто никого не останется.  

– Это почему? Оставил тело здесь и живи себе там! Если умеешь, конечно!  

– Вот именно! Если умеешь! К сожалению, деградация этой вселенной в первую очередь приводит к потере способности создавать собственные миры. Так что поддерживать существование нашего уникального Царства будет некому!  

– М-да!.. – мрачно заметил Алексей и нехотя продолжил. – Чёрт, умеешь ты настроение на ночь испортить! Неужели тупик?  

– Нет, конечно! Скажу тебе по секрету, это далеко не первый кризис в истории этой планеты. А уж сколько миров точно также завершило своё существование в далёких галактиках, ты даже представить себе не можешь!  

– Вот как?!  

– Да именно так! И все, абсолютно все цивилизации приходят к своему финалу одинаково! Сюжеты могут быть разными, но суть всегда одна и та же. И это приводит к единственно возможному выводу – что-то не так с этой вселенной. Какая-то огромная ложь лежит в самой её основе. Разобраться с этим – и есть моя главная цель. Разобраться, а потом понять, что с этим можно сделать. И я рассчитываю на помощь. Твою и нашего малыша. Потом к нам присоединятся и все остальные.  

– Подожди, подожди! Но ведь это задача не на одну сотню и даже не на тысячу лет! Тут и сотни тысяч не хватит! В пределах жизней наших бренных тел это точно невозможно!  

– Конечно, нет! Я и не говорю о таком коротком сроке. А в остальном… Время – это пустой звук там, где имеешь дело с вечностью!  

А пока добро со злом не на жизнь, а на смерть скрестили мечи, голубая планета, мирно путешествующая уже около четырёх миллиардов лет по третьей орбите от светила класса жёлтый карлик в рукаве Ориона галактики Млечный путь, продолжала свой многовековой бег, не обращая никакого внимания на загадочные хитросплетения в судьбах её обитателей. Приблизительно через пять миллиардов лет Солнце, превратившись в красного гиганта, увеличиваясь в размерах, достигнет орбиты Земли и на этом её существование завершится. Бесконечность – в сравнении со средним сроком жизни обитателей планеты, краткий миг – по галактическим меркам. На достижение главной цели Императрице потребуется времени примерно столько же, но это неважно, ибо время – это пустой звук там, где имеешь дело с вечностью!

| 134 | оценок нет 17:41 04.05.2022

Комментарии

Книги автора

Муха
Автор: Abil808
Рассказ / Публицистика
Аннотация отсутствует
23:38 01.07.2022 | 5 / 5 (голосов: 1)

Детские разводки
Автор: Abil808
Рассказ / Байка
Аннотация отсутствует
10:22 29.05.2022 | 5 / 5 (голосов: 1)

Судьба киллера 18+
Автор: Abil808
Повесть / Приключения
Бывает, судьба-злодейка, будто нарочно изощряясь в издевательствах, не оставляет человеку никакого выбора, толкая его на скользкую дорожку. И некуда ему свернуть и нет никакого выхода, но он всё же по ... (открыть аннотацию)является там, где совершенно не ожидаешь его увидеть.
17:36 23.05.2022 | 5 / 5 (голосов: 1)

Суд
Автор: Abil808
Рассказ / Байка
Аннотация отсутствует
19:51 17.05.2022 | оценок нет

Разговор экономиста с обывателем
Автор: Abil808
Рассказ / Байка Сказка
Бывает: встретишь случайно незнакомца, перекинешься с ним парой слов, и чувствуешь, что после такой встречи готов горы свернуть! Хотя вроде ничего особенного и не произошло. Так случилось и с героем р ... (открыть аннотацию)ассказа.
11:48 15.05.2022 | 5 / 5 (голосов: 1)

Экспромты
Автор: Abil808
Стихотворение / Байка
Аннотация отсутствует
10:10 14.05.2022 | оценок нет

Вселенские хроники. Жизнь как ловушка
Автор: Abil808
Повесть / Фантастика Эзотерика
Как часто в этой жизни мы не получаем того, чего очень хочется? Или получаем, но совсем не то, что хотели? Круговорот жизней, сменяемых одна другой, запутанные сюжеты, противоречивые цели – всё это н ... (открыть аннотацию)аталкивает на мысль: а не ловушка ли эта вселенная?
09:14 13.05.2022 | 4.5 / 5 (голосов: 2)

Авторские права на произведения принадлежат авторам и охраняются законом. Перепечатка произведений возможна только с согласия его автора, к которому вы можете обратиться на его авторской странице.